INGENIERÍA METALES

Bacterias ‘come metales’ como medio para reciclar móviles

EFEFUTURO.- Investigadores de la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC) han comenzado a utilizar bacterias para recuperar los metales de los teléfonos móviles en desuso y reutilizarlos.

Bacterias ‘come metales’ como medio para reciclar móviles

Un equipo de investigadores del Departamento de Ingeniería Minera, Industrial y TIC (EMIT) de la UPC han apostado por la biolixiviación como técnica potencial para recuperar metales procedentes de los residuos electrónicos de los teléfonos móviles.

Según los investigadores, la técnica se puede adaptar fácilmente a otros desechos electrónicos como televisores, ordenadores y neveras.

Se trata de microorganismos que se alimentan de la chatarra de las placas electrónicas de los teléfonos móviles, para eliminar lo que no sirve y reciclar los metales que se pueden recuperar.

Este fenómeno físico, la biolixiviación, es el objeto de investigación de un grupo de investigadores liderados por Antonio David Dorado, Montserrat Solé y Xavier Gamisans.

Según ha informado la UPC, en el proceso se ponen en contacto desechos electrónicos que contienen metales como el cobre, oro, cromo, zinc, níquel y aluminio, entre otros, con bacterias ferroxidantes para conseguir extraerlas y darles un nuevo uso.

Atacar químicamente los residuos

Según los investigadores, en vez de atacar químicamente los residuos, se aprovecha la capacidad de oxidar que tienen determinados microorganismos regenerando los agentes responsables de la extracción y reduciendo el uso de reactivos y de altas temperaturas.

Este proceso es menos contaminante que los que se utilizan hoy en día y, además, puede ser aplicado cuando las bajas concentraciones de metales hacen que las técnicas convencionales no sean viables.

Para que funcione, es necesario controlar las condiciones que afectan a la actividad de los microorganismos, como el pH, la temperatura o las concentraciones de sales.

Como resultado del proceso, el metal queda disuelto y, mediante un proceso de separación, se recupera para ser utilizado de nuevo en la construcción de placas electrónicas, entre otras aplicaciones.

Aspecto de los medios con el residuo tras el proceso de biolixiviación. Imagen UPC. 

La especie Acidithiobacillus ferrooxidans, microorganismo que crece en condiciones muy adversas y difícil de encontrar, es la más utilizada y se encuentra en la naturaleza, en espacios como las aguas residuales urbanas de las depuradoras.

Los investigadores toman muestras de estos entornos y las tratan en el laboratorio en las condiciones óptimas para que sólo sobreviva esta especie y se regenere.

También están investigando con otros microorganismos y comunidades que están dando buenos resultados en un tiempo razonable, según la UPC.

Los microorganismos permiten extraer del residuo lo que aún se puede aprovechar y que lo que podría perjudicar el entorno donde éste queda depositado, contaminando el agua y el suelo.

Los resultados de la investigación revelan que, en determinadas condiciones, la acción de los microorganismos puede incrementar en un 30 % la cantidad de metal recuperado y, de esta manera, se puede recuperar el 99 % del residuo.

Según los investigadores, la recuperación del metal procedente del residuo es más rentable que la propia extracción del recurso natural original, ya que en estos desechos la concentración es mayor que en las vetas minerales.

Ahora, los investigadores están buscando en qué condiciones se puede potenciar el proceso de extracción para que sea viable desde el punto de vista industrial. EFEfuturo

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Publicado en: Tecnología

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