MISIÓN ROSETTA

Mark McCaughrean, científico de la ESA: “Rosetta responderá a preguntas ni siquiera planteadas”

Efefuturo.- El científico de la Agencia Espacial Europea (ESA), Mark McCaughrean, ha visitado este jueves la sede de la Fundación BBVA en Madrid para impartir una conferencia sobre el final de la misión Rosetta, que acabará el 30 de septiembre, un estudio que responderá a preguntas que los técnicos aún no se han siquiera planteado

<p>El profesor Mark Mc Caughrean en la Fundación BBVA. Cedida por la Fundación BBVA/KIKE PARA.</p>

El profesor Mark Mc Caughrean en la Fundación BBVA. Cedida por la Fundación BBVA/KIKE PARA.

Así lo ha explicado en una entrevista con Efefuturo, en la que McCaughrean ha puntualizado que “la ciencia lleva un tiempo” y que, tras dos años recogiendo datos con la misión Rosetta, “cuando terminemos el viernes 30, tendremos datos para 20 años de análisis“, en los que se investigará el origen de la vida y el Sistema Solar.

Pregunta: La misión Rosetta está a punto de finalizar tras 12 años y medio. ¿Qué avances ha conseguido en el conocimiento del origen del Sistema Solar y la vida en la Tierra?

Respuesta: Muchas de las preguntas que Rosetta va a responder aún no se han siquiera planteado. Porque la ciencia lleva un tiempo. Se han estado recogiendo datos desde hace dos años y cuando terminemos el viernes próximo -30 de septiembre- tendremos información para 20 años de análisis. Pero sí sabemos que los cometas tienen los ingredientes de surgimiento de la vida: moléculas de carbono, aminoácidos como la glicina – que es parte de la proteína-, fósforo, agua. Cuando la Tierra era muy joven y tenía una altísima temperatura, no había agua, no había moléculas de carbono. ¿De dónde vino ese agua? Una teoría dice que llegó con el impacto de cometas y asteroides, que trajeron la materia prima de la vida. No sabemos si así surgió la vida en la Tierra, pero es una posible respuesta.

P: ¿Qué es más emocionante: lanzar una misión o recoger los datos que obtiene?

R: El lanzar una misión es apasionante, pero son pocos minutos. Es un paso necesario, pero no suficiente. Durante mi vida he tenido la suerte de descubrir nuevas cosas. He sido la primera persona del mundo en ver algunas cosas en el espacio. Eso es algo que me ha emocionado, que me ha impactado mucho. Cuando se encuentra algo nuevo estamos abriendo un nuevo capítulo en la historia de la humanidad, y si eres el primero, es apasionante.

P: ¿Por qué el espacio nos fascina tanto a los seres humanos?

R: La fascinación del espacio en cierta medida va en paralelo a temas interesantes como debates sobre otras formas de vida en otros planetas. Es un enfoque filosófico. Ahora bien, el espacio también es un tema práctico. Es un lugar al que vamos a hacer cosas, construimos cosas. El espacio es parte de nuestra vida cotidiana. El teléfono móvil te dice dónde estás en una ciudad, puedes hablar con gente en diferentes países, tienes televisión en tu móvil. La mayor parte de la gente no sabe que su teléfono dialoga con el espacio.

 

Los cometas tienen los ingredientes para el surgimiento de la vida

P: ¿Conocemos bien nuestro Sistema Solar?

R: Sabemos mucho sobre cómo se creó el Sistema Solar. La superficie de la Tierra dice poco sobre el origen del Sistema Solar porque el movimiento de las placas tectónicas lo ha borrado todo, pero la Luna sí, porque tiene un registro de impactos de lo que pasó hace 4,500 millones de años. Sabemos mucho, pero estamos aprendiendo continuamente.

El profesor Mark Mc Caughrean en la Fundación BBVA. Cedida por la FBBVA/KIKE PARA.

El profesor Mark Mc Caughrean en la Fundación BBVA. KIKE PARA.

En los últimos quince años hemos aprendido que las órbitas de los planetas no era así al inicio. De hecho pensamos que en los albores del Sistema Solar habría cerca de 100 planetas. La mayor parte de ellos han golpeado a otras cosas, las ha engullido el Sol. Pensamos que algo golpeó a la Tierra y creó la Luna. Hay un cambio continuo, el Sistema Solar es inestable. Los planetas no pueden quedarse para siempre con la misma configuración existiendo la gravedad, aunque ahora es bastante estable. La gravedad hace que se vayan desplazando y pueden salir de sincronización que tienen. Sin embargo, los cometas contienen el registro de las cosas, detalles que no han cambiado tanto desde el principio. Es como ver la historia original del Sistema Solar en estos objetos.

P: La noticia del gran mapa de la Vía Láctea de Gaia ha creado expectación. Contiene 1,000 millones de estrellas y se estima que sólo es el 1 % de lo que hay en nuestra galaxia. ¿Cuál es el siguiente paso?

R: Los datos de la semana pasada hablan de 1,000 millones de estrellas pero sin movimientos. A finales del año que viene Gaia traerá un catálogo completo con cerca de 1,500 millones de estrellas con sus posiciones, distancias y movimientos. Esto nos va a dar detalles del origen de la Vía Láctea.

Cuando una galaxia alcanza a otra, las estrellas no chocan entre sí porque la distancia entre ellas es enorme. Cuando impactan, una galaxia entra dentro de la otra. Al medir los movimientos podemos hacer como una película inversa, como si hubiera una memoria de los movimientos originales en las galaxias hoy en día, y también cómo evolucionará en el futuro. Algo semejante a lo que hace Rosetta.

Si encuentras vida en otro lugar, ¿cómo encajas la imagen de que los humanos hemos sido creados por Dios en el centro del Universo?

P: Se prevé que el módulo Schiaparelli, de la misión ExoMars, llegue a la superficie de Marte el próximo 19 de octubre.

R: En 2003 enviamos un lander a Marte que llegó a la superficie pero nunca transmitió señal. Schiaparelli servirá para probar que podemos llegar a la superficie de Marte con éxito, y estudiará los gases de la atmósfera en busca de metano. En 2020 enviaremos un rover para perforar la superficie del planeta y buscar pruebas de la existencia de vida.

P: ¿La vida en la Tierra podría ser de origen marciano?

R: La vida sobre la Tierra podría tener un origen completamente marciano, o la vida sobre Marte podría ser terrestre. Los asteroides, cuando impactan con un cuerpo, mandan materiales al espacio. Incluso hay pequeños trocitos del planeta Tierra en las lunas de Júpiter. Así que un trozo de Marte con microbios pudo llegar a la Tierra, o viceversa. Si se encontrase vida en Marte, esto respondería a la pregunta de si ésta se ha formado dos veces. Y si es así, se puede originar en otras partes.

P: ¿Qué impacto tendría encontrar vida extraterrestre?

R: Es una buena pregunta. He pensado y reflexionado mucho sobre ello. Podría suponer un problema filosófico ya que habría un cambio de perspectiva en la humanidad. Si encuentras vida en otro lugar, ¿cómo encajas la imagen de que los humanos hemos sido creados por Dios en el centro del Universo? Sería bueno pensar en ello.

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