CIENCIAS PLANETARIAS

La ESA abarata y simplifica su misión de desvío de asteroides para recabar apoyos

La Agencia Espacial Europea (ESA) quiere “claramente” tener un programa de protección planetaria que estudie la posibilidad de desviar la trayectoria de asteroides peligrosos, por eso trabaja en una “versión simplificada” y más barata del proyecto que el pasado diciembre rechazaron los países miembros.

<p>Recreación de un asteroide pasando cerca de la Tierra. ESA.</p>

Recreación de un asteroide pasando cerca de la Tierra. ESA.

Así lo han señalado en rueda de prensa varios de los expertos que participan en la quinta edición de la Reunión de Ciencias Planetarias y Exploración del Sistema Solar que se celebra hasta el día 8 en el Centro Europeo de Astronomía Espacial, ESAC, en Villanueva de la Cañada, Madrid.

En el último consejo ministerial de la ESA celebrado en Lucerna (Suiza) en diciembre del año pasado, los países miembros de la agencia no consiguieron reunir el dinero suficiente para financiar el desarrollo del programa europeo AIM, que formaba parte de un proyecto conjunto con la NASA y tenía el fin de estudiar la posibilidad de desviar de su trayectoria a asteroides peligrosos.

En esa reunión, la ESA ya indicó que, pese a la falta de fondos por parte de los países miembros, el programa no estaba muerto.

En la actualidad, sus responsables han desarrollado una versión simplificada del mismo que reduce su precio de 250 a 210 millones.

“Basándose en el interés de muchos países, el director general de la ESA, Jan Woerner, ha dejado claro que quiere un programa de protección planetaria para desviar la trayectoria de asteroides; quiere seguir adelante”, ha asegurado hoy a los medios Michael Küppers, científico de la ESA especialista en cometas y asteroides.

En este sentido, no habrá AIM para 2020 (su fecha inicial de lanzamiento), pero “seguimos estudiando el programa” para tratar de tener una misión en el futuro, ha subrayado Küppers, quien ha recordado que mayormente fueron los países miembros más grandes los que no apoyaron en su día el proyecto; estos se volcaron más en misiones como Exomars (Marte) o en el nuevo lanzador Ariane 6.

Por eso, no se llegó a la financiación necesaria (en diciembre estaban en juego cien millones de euros iniciales, aunque más adelante había que comprometer más partidas para su continuidad).

Rueda de prensa en el Centro Europeo de Astronomía Espacial, donde estos días se celebra la V Reunión de Ciencias Planetarias y Exploración del Sistema Solar. Imagen facilitada por ESAC.

Rueda de prensa en el Centro Europeo de Astronomía Espacial, donde estos días se celebra la V Reunión de Ciencias Planetarias y Exploración del Sistema Solar. Imagen facilitada por ESAC.

De ahí que la ESA haya decidido reducir los costes. No obstante, incluso con esto “hoy en día la financiación es insegura“, ha apuntado Küppers, quien ha agregado que tal vez haya que considerar no solo reducirla, sino otra misión más atractiva para los países.

Por su parte, Adriano Campo Bagatin, de la Universidad de Alicante, ha declarado que hay que convencer a países como Alemania o España, que a su juicio debería tener un “rol protagonista”.

Campo, quien expondrá esta tarde los pormenores de esta “versión simplificada” de AIM, ha resumido que una misión de este tipo merece la pena por su ciencia, su tecnología y también por la publicidad.

Asteroides de un sistema binario

El proyecto donde está la sonda AIM (Asteroid Impact Mission) se llama AIDA (The Asteroid Impact & Deflection Assessment), en el que también está el proyectil DART (Double Asteroid Redirection Test) de la NASA. El objetivo es llegar a Didymos, un sistema binario de asteroides (uno de 800 metros de diámetro y otro de 150 metros).

La parte de EEUU incluye una nave que impactará con un asteroide, en principio en 2022; AIM observaría en directo este impacto y transmitiría los datos. Ahora, su versión simplificada se podría lanzar en 2022 y la NASA podría esperar, detallan fuentes de AIM.

Según Campo, para la nueva versión se ha renunciado al módulo de aterrizaje y reducido a uno el número de CubeSats (pequeños satélites) que iba expulsar AIM cuando llegara a Didymos.

Más inversión para la ciencia y divulgación

Además, este científico ha resaltado la necesidad de que España invierta en ciencia en general y en ciencias planetarias en particular: hay que recuperar a los que se han ido y los niveles de inversión en I+D+i de al menos 2009.

En la rueda de prensa también ha estado Olga Prieto, jefa del departamento de Planetología y Habitabilidad del Centro de Astrobiología, que junto a la ESA organizan esta reunión de expertos.

Prieto se ha referido a los últimos descubrimientos sobre habitabilidad en otros planetas y ha dicho que lo que los científicos buscan es lo que saben de la vida tal y como aparece en la Tierra, con características y requisitos ambientales determinados.

“Seguramente estamos cegados, estamos muy limitados por estos parámetros pero es lo único que podemos buscar”.

Según esta científica, “lo que más nos acercaría ahora mismo a una evidencia de vida es encontrar biomoléculas complejas, por ejemplo un tipo proteínas”.

Tanto Prieto como Campo y Küppers, además de Alejandro Cardesín, de la ESA, se han referido a la necesidad de divulgar la ciencia a la sociedad para que esta sirva de puente y modo presión a la administración a la hora de invertir en I+D+i. Efefuturo

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Publicado en: Espacio

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