MISIÓN EXOMARS

Todo a punto para la misión ‘ExoMars’, que desvelará secretos de Marte

EFEFUTURO.- Este lunes será lanzada, desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajistán, la primera misión de Exomars, un programa espacial con el que Europa quiere demostrar que está capacitada para aterrizar en Marte y que cuenta con un 6,7 % de participación española.

<p>Recreación de la separación entre el módulo Schiaparelli y el satélite para el estudio de gases traza en Marte. ESA.</p>

Recreación de la separación entre el módulo Schiaparelli y el satélite para el estudio de gases traza en Marte. ESA.

Establecer si ha existido vida en el planeta rojo alguna vez es una las principales incógnitas científicas, según la Agencia Espacial Europa (ESA), que precisamente ha desarrollado ExoMars para ahondar en esta cuestión y allanar el terreno para futuras misiones.

ExoMars incluye dos misiones: la primera consiste en un satélite para el estudio de gases traza (llamado TGO) y un módulo demostrador de entrada, descenso y aterrizaje (denominado Schiaparelli), mientras que la segunda integra un vehículo de exploración (2018).

Buscar metano en Marte

En la sede de la ESA en Villanueva de la Cañada (Madrid) se ha presentado la primera de estas dos misiones, que será lanzada desde Baikonur el 14 de marzo a las 10:31 horas (09:31 horas GMT).

Secuencia del descenso -ocurrirá en octubre- del módulo demostrador de entrada, descenso y aterrizaje Schiaparelli. ESA/ATG medialab.

Los objetivos principales de esta misión son buscar indicios de metano y otros gases traza en la atmósfera que pudieran dar a entender la existencia de procesos biológicos o geológicos activos, y poner a prueba las tecnologías clave, a modo de preparación para la contribución de la ESA en futuras misiones al planeta rojo.

El satélite TGO y el módulo Schiaparelli viajarán juntos -serán lanzados en un cohete Protón- hacia Marte.

La fase de crucero está prevista sea de siete meses, por lo que ambos llegarán a Marte en octubre: tres días después de alcanzar la atmósfera del planeta rojo, Shiaparelli será expulsado del satélite.

En ese momento, este módulo se desplazará hacia la superficie marciana, entrando en la atmósfera de Marte a 21.000 kilómetros por hora y desacelerando con la ayuda del aerofrenado y un paracaídas (seis minutos de “vértigo”).

Su objetivo es completar con éxito la entrada, descenso y aterrizaje, uno de los principales retos para explorar Marte.

No obstante, según Silvia Bayón, ingeniera de sistemas de ExoMars, durante unos días este módulo sobrevivirá y podrá mandar datos científicos usando la capacidad de energía sobrante de sus baterías (los enviará a Tierra a través de satélites de la NASA).

El satélite TGO empezará su misión científica en 2017 y tendrá una vida útil inicial de cinco años (se establecerá en una órbita circular a unos 400 kilómetros de altitud).

Misión auténticamente europea y única

El objetivo es tratar de comprender mejor el origen del metano -hará las mediciones más precisas hasta ahora- y de otros gases presentes en la atmósfera marciana en pequeñas concentraciones pero que podrían revelar actividad de procesos biológicos o geológicos.

El aspecto tecnológico es uno de los más relevantes de ExoMars, ya que TGO es la nave más grande enviada por la agencia a Marte, con más de 3.700 kilogramos de masa.

Además, es la primera vez que se utiliza una arquitectura de misión de este tipo -con una sonda que despliega un aterrizador- desde las misiones Viking de la NASA en la década de los 70. Como comparación, Mars Express tenía una masa en el lanzamiento de 1.000 kilogramos.

“ExoMars -con una inversión de 1.300 millones de euros– demostrará que los europeos somos capaces de aterrizar en Marte, llevar cargas y hacer análisis”, ha resumido el director de ciencia de la ESA, Álvaro Giménez, quien la ha calificado de “única y maravillosa” (es la primera misión auténticamente europea a Marte).

ExoMars incluye dos misiones, la primera en 2016 y la segunda en 2018. Imagen ESA. 

Para el astronauta de la ESA Pedro Duque, se trata de un proyecto muy importante que atrae la atención de todos los astronautas y que certificará, tras el estudio de los gases, si realmente es interesante que “vayamos nosotros allí”.

A través de una videoconferencia, Duque ha opinado que ExoMars demostrará que Europa es un socio válido para próximas misiones de exploración a Marte, y sobre para cuándo vuelos tripulados a este planeta ha dicho: no se trata de tiempo sino de cuánta gente dedicas a ello, es decir, se trata de una decisión de los poderes públicos.

Este proyecto cuenta con un 6,7 % de participación de la industria española: Airbus Defence & Space España, Crisa, Elecnor Deimos, GMV, Rymsa Espacio, Sener y Thales Alenia Space España.

Han hecho desde el diseño y fabricación del escudo térmico de la sonda de aterrizaje Schiaparelli, desarrollo del software inmiscuido en el sistema de paracaídas para su aterrizaje, hasta las estructuras y mecanismos del citado módulo o algunas antenas. EFEfuturo

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