ESPACIO PATHFINDER

Todo listo para despegue LISA Pathfinder este miércoles

EFEFUTURO.-  La Agencia Espacial Europea (ESA) lanzará este miércoles al espacio el satélite LISA Pathfinder, encargado de probar la tecnología que dentro de unos años utilizará el futuro observatorio de ondas gravitacionales, el eLISA.

<p>El lanzamiento de LISA Pathfinder probará la tecnología para la detección de ondas gravitacionales, allanando así el camino a futuras misiones

El lanzamiento de LISA Pathfinder probará la tecnología para la detección de ondas gravitacionales, allanando así el camino a futuras misiones espaciales. ESA

Las ondas gravitacionales del espacio, predichas ahora hace cien años por Albert Einstein en su Teoría General de la Relatividad, son ondulaciones producidas en el espacio-tiempo por los acontecimientos más violentos del Universo como la fusión de agujeros negros o la explosión de supernovas.

La teoría sostiene que estas ondas abundan en el Universo y transportan información sobre los fenómenos que las originaron, probablemente, del propio Big Bang que dio lugar al Universo.

Por ahora, se sabe que estas ondas existen pero no han sido captadas de manera directa.

De la Guayana francesa a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra

La misión LISA Pathfinder, en la que han participado centros de investigación, empresas y universidades españolas, viajará al espacio el próximo miércoles, 2 de diciembre, a bordo de un cohete lanzado desde la Guayana francesa.

Su destino final es el punto de Lagrange, situado a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, donde las fuerzas gravitacionales entre el sol y la tierra se encuentran mas equilibradas.

El satélite Lisa Pathfinder. ESA

La misión de LISA Pathfinder no es captar ondas gravitacionales por sí mismo, sino probar a pequeña escala el funcionamiento de la tecnología de eLISA, el futuro observatorio que será el encargado de detectarlas con la ayuda de tres satélites que tratarán de interceptarlas.

En resumidas cuentas, LISA Pathfinder será algo así como un ensayo general de los instrumentos del futuro observatorio que empezará a operar en el año 2034.

Y como esta tecnología no puede ser verificada en la Tierra, debido a la influencia de la gravedad terrestre, debe ponerse a prueba en el espacio, algo que LISA Pathfinder hará después de llegar a su órbita, entre febrero y septiembre de 2016.

Una precisión altísima

Para detectar las ondas gravitacionales hay que medir la distancia entre dos cuerpos en caída libre con una precisión altísima, sin ninguna otra perturbación que altere sus posiciones“, explica Carlos F. Sopuerta, científico del CSIC e investigador principal del grupo de Astronomía Gravitacional-LISA del Instituto de Ciencias del Espacio.

LISA Pathfinder hará este experimento con dos masas cúbicas idénticas, de 46 milímetros de lado y hechas de una aleación de oro y platino, que flotarán el vacío y mantendrán una distancia constante de 38 centímetros.

Del éxito de este satélite dependerá que después eLISA reproduzca estas condiciones pero en una escala mucho mayor, con tres naves espaciales separadas por más de un millón de kilómetros, una distancia que permitirá “detectar las ondas gravitacionales provenientes de los fenómenos más interesantes del Universo”, explica Sopuerta.

Lo más complicado de la misión de LISA será mantener las condiciones de caída libre y, por eso, este satélite incluye tecnologías creadas ex profeso para contrarrestar las otras fuerzas, desde la presión que causa la radiación solar a los efectos de temperatura o las fuerzas magnéticas del propio satélite.

Tecnología punta española

Para ello, el grupo de Astronomía Gravitacional-LISA del Instituto de Ciencias del Espacio (IEEC-CSIC) ha diseñado, construido y programado la Unidad de Gestión de Datos (DMU), el ordenador a bordo que controla los experimentos científicos de la misión y que recibirá la información de todos los sensores para realizar diversas maniobras de reposicionamiento cada segundo.

Además, este grupo ha diseñado el sistema de diagnóstico: el conjunto de sensores y actuadores de alta sensibilidad y precisión para el control térmico y magnético, y un monitor de radiación de partículas cósmicas ionizadas, entre otras cosas.

En la construcción de la DMU ha colaborado la empresa SENER, y GMV ha participado en la verificación del software.

Además, en la construcción de la lanzadera espacial y del satélite han participado EADS CASA Espacio, Alter Technology, Rymsa y EADS Astrium Crisa.

Los ingenieros españoles, involucrados directa e indirectamente con la misión

 Los ingenieros aeronáuticos españoles han colaborado activamente, tanto de forma directa como indirecta, dirigidos por el ingeniero superior aeronáutico César García, del Colegio Oficial de Ingenieros Aeronáuticos de España (COIAE) y responsable principal del proyecto LISA Pathfinder de la ESA.

La participación española es muy significativa. Además de contribuir a la plataforma de vuelo con subsistemas esenciales como el acondicionador de potencia, empresas, institutos científicos y universidades españolas han entregado el ordenador y el software del principal instrumento de la misión. El reto reside en la interacción entre los dos ordenadores de a bordo, el del instrumento y el de la plataforma, ya que ambos participan del experimento científico”, ha dicho.

El papel fundamental que desarrollan los ingenieros aeronáuticos españoles en diversos proyectos cubre todos los ámbitos de la misión: propulsión, radio-frecuencia, termo-mecánico, mecánica de vuelo, análisis de trayectorias, ingeniería de sistema espacial, dirección y gestión, etc.

“Hasta ahora los astrónomos nos hemos dedicado a mirar el Universo, pero el estudio de las ondas gravitacionales nos permitirá escucharlo, y eso nos abre toda una nueva ventana de investigación”, afirma Carlos F. Sopuerta.

EFEFUTURO

Publicado en: Espacio

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