DIETA NEANDERTALES

Los neandertales tomaban aspirinas y antibióticos

Los neandertales, una especie humana inteligente extinguida hace 40.000 años, utilizaban la corteza de los árboles y las plantas de su entorno para fabricar incipientes medicamentos semejantes a las aspirinas y antibióticos actuales.

<p>Fotografía de la mandíbula superior hallada en el yacimiento neandertal de la cueva de El Sidrón. Crédito: Grupo de Paleoantropología MNCN-CSI

Fotografía de la mandíbula superior hallada en el yacimiento neandertal de la cueva de El Sidrón. Crédito: Grupo de Paleoantropología MNCN-CSIC

El hallazgo, publicado en Nature, forma parte de un estudio realizado por investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC), de la Universidad Autónoma de Barcelona, del ICREA, de la Universidad de Oviedo, y del Instituto de Biología Evolutiva (IBE), junto a científicos de la Universidad de Adelaida (Australia) y de la Universidad de Liverpool (Reino Unido).

Los investigadores han secuenciado el material genético del cálculo dental (sarro bacteriano calcificado) de fósiles de cuatro individuos del yacimiento belga de Spy y de El Sidrón, en Asturias.

Los resultados son importantes porque “nos dan evidencias de aspectos que hasta ahora desconocíamos. Nos demuestran que nuestra visión de los neandertales era simplista y que está sesgada por lo poco que se conserva en el registro fósil”, explica a Efe Carles Lalueza-Fox, investigador del IBE y coautor del trabajo.

Tras analizar el cálculo dental, encontraron restos de determinados tipos de seta, piñones y algunas clases de musgo.

Musgo, setas y piñones formaban parte de la dieta de los neandertales asturianos. Crédito: MNCN-CSIC

Musgo, setas y piñones. Crédito: MNCN-CSIC

Y aunque no se hallaron restos de carne, los resultados del estudio no significan que no fueran carnívoros. De hecho, lo más normal es que lo fueran porque “los neandertales sabían aprovechar todo lo que estaba a su disposición, incluida la fauna”, advierte el paleogenetista.

Tal vez por ese motivo, donde sí encontraron evidencias de restos de carne fue en los neandertales de Bélgica, que vivían en estepas frías con megafauna (rinocerontes lanudos y muflones) mientras que los asturianos estaban en un entorno boscoso, más rico en vegetales.

Aspirinas y antibióticos neandertales

Sin embargo, uno de los aspectos más llamativos del estudio ha sido el hallazgo de evidencias de automedicación hallados en uno de los fósiles asturianos: “un individuo con un absceso dentario a causa de una infección en la raíz de un molar”.

“Tenemos pruebas de que este neandertal se medicaba. Hemos descubierto que el sarro conservado en sus dientes contenía secuencias del patógeno Enterocytozoon bieneusi que, en humanos, provoca problemas gastrointestinales, además de un absceso dental. Dos problemas que debían producirle intensos dolores”, sostiene el paleontólogo del MNCN y coautor del trabajo, Antonio Rosas.

El sarro de este neandertal contenía restos de ADN del hongo de la penicilina, un antibiótico natural, y componentes de la corteza del sauce, de donde se extrajo por primera vez el ácido acetilsalicílico de las aspirinas.

“Es bonito tener esta información nueva porque nos da una imagen más sofisticada de estos humanos, más cercana a la realidad y alejada de los estereotipos simplistas que teníamos producto del registro fósil disponible y limitado a piedras y huesos”, destaca Lalueza-Fox.

Microbiota bucal, un indicador de salud

Los científicos también han analizado la microbiota bucal de los neandertales (principalmente bacterias) y la han comparado con muestras de chimpancés, cazadores-recolectores paleolíticos, y de los primeros agricultores del Neolítico.

La comparación “nos ha permitido determinar que, sobre todo, con la llegada de la agricultura en el Neolítico se produce un cambio muy significativo de la biota bucal, que se vuelve más especializada y pierde diversidad”, afirma el biólogo del IBE.

Por eso, los neandertales, los chimpances y los cazadores recolectores tienen una biota bastante parecida. “El gran cambio de la comunidad bacteriana de nuestra boca llega con la agricultura y el cambio de alimentación que representa y que comporta más trastornos de salud gastrointestinales y mas caries”, sostiene.

Interior de la cueva de El Sidrón. Crédito: Grupo de Paleoantropología MNCN-CSIC; Foto de Antonio Rosas

Interior de la cueva de El Sidrón. Crédito: Grupo de Paleoantropología MNCN-CSIC; Foto de Antonio Rosas

Neandertales y humanos, mucho en común

Finalmente, el estudio ha determinado que a lo largo de la historia, neandertales y humanos (antiguos y modernos) hemos compartido microbios y bacterias como las que provocan caries y enfermedades en las encías.

De hecho, la placa del neandertal permitió recuperar el genoma completo más antiguo de un microorganismo: la arquea Methanobrevibacter oralis, lo que sugiere que neandertales y humanos intercambiaron patógenos que devinieron en cepas que divergieron hace entre 112.000 y 143.000 años.

“Hoy sabemos que los sapiens se cruzaron en dos ocasiones con los neandertales que luego vivieron en la zona de Siberia, pero no con los de Asturias. Si hubo transferencia de microbiota entre los antepasados de los neandertales asturianos y sapiens, tal vez existió un cruce de ambos linajes que aún no hemos identificado”, concluye Lalueza-Fox. EFE

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Publicado en: Humanidades

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