INVESTIGACIÓN NEANDERTALES

Neandertales y sapiens se cruzaron antes, hace más de 100.000 años

EFEFUTURO.- Cada vez son más los datos científicos que avalan que el proceso de la evolución humana es más parecido a un mosaico, más complejo de lo esperado, y la hibridación entre neandertales y sapiens es una de sus claves. Ahora, un equipo de científicos constata que éstos se cruzaron hace más de 100.000 años.

Se trata de una fecha anterior a lo establecido hasta ahora que pone de manifiesto que hubo al menos dos cruces distintos entre ambas especies: el que ya se conocía, hace unos 60.000 o 65.000 años, y otro que se dio hace entre unos 100.000 o 120.000 años, confirma a Efe Carles Lalueza-Fox, del Instituto de Biología Evolutiva (centro mixto del CSIC y la Universidad Pompeu Fabra).

Este antiguo intercambio genético podría haber tenido lugar en Oriente Medio.

Distintas técnicas de ADN

A través del uso de distintas técnicas de análisis de ADN (los fragmentos genómicos son más cortos cuanto más lejos ha sido el cruce), los científicos identifican por tanto una hibridación entre neandertales y humanos modernos decenas de miles de años (unos 50.000) antes de lo documentado previamente, lo que sugiere, tal y como se ha publicado en estudios recientes, que humanos modernos salieron de África más temprano y se mezclaron con los neandertales.

Estos seres humanos modernos se extinguieron, por lo que su genética no está en los antepasados del hombre moderno actual. 

Los resultados de este trabajo, dirigido por investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva (Alemania) y con participación de varios centros españoles, se publican en la revista Nature, en un artículo en el que se constata además el hallazgo por primera vez de secuencias genéticas de sapiens en cromosomas de neandertales. 

Los investigadores creen que estos resultados tienen implicación en el modelo evolutivo. Imagen facilitada por el CSIC de restos fósiles de un neandertal de El Sidrón; autor Joan Costa.

Para llegar a estas conclusiones, los investigadores estudiaron y compararon los genomas completos de un neandertal y un homínido de Denísova (denisovano) de Siberia, y la secuencia del cromosoma 21 de un neandertal de la cueva asturiana de El Sidrón y de otro de Vindija (Croacia), informa el CSIC en una nota de prensa.

Lo que los expertos ya sabían desde 2010, gracias al proyecto Genoma Neandertal, es que hace alrededor 60.000 años, la población humana antepasada de los europeos y los asiáticos actuales, tras su migración fuera de África, se cruzó con los neandertales.

Como resultado de ese flujo génico, los humanos modernos no africanos son portadores de un 2 % de secuencias genéticas neandertales, pero no así las poblaciones subsaharianas que nunca estuvieron en contacto con los neandertales y que no son portadores de estos genes arcaicos (salvo por introgresión muy reciente).

“Desde el ADN neandertal encontrado en genomas de humanos fuera de África sabíamos que neandertales y humanos modernos se habían cruzado, una hibridación que se estima ocurrió hace menos de 65.000 años, en la época en la que las poblaciones humanas modernas se extienden a través de Eurasia desde África”, explica Sergi Castellano, del Instituto de Antropología Evolutiva del Max Planck.

En una nota, este investigador y uno de los firmantes de este estudio, añade: ahora hemos encontrado evidencias de la contribución de un humano moderno en el genoma de un neandertal.

Neandertal de la cueva de Altái, Siberia

Las pruebas de este flujo de genes se encontraron en un individuo neandertal cuyos restos se hallaron en una cueva en las montañas Altái en el sur de Siberia, cerca de la frontera entre Rusia y Mongolia. No encontraron evidencias genéticas de humano moderno ni en los neandertales de El Sidrón y Vindija ni en el denisovano.

Esto no quiere decir que los humanos modernos no se hayan cruzado con denisovanos o neandertales europeos, sino que la señal genética observada en el neandertal de Altái probablemente viene de un cruce ocurrido después de que este linaje neandertal divergiera de sus “primos europeos”, hace poco más de 100.000 años, detalla Adam Siepel, del Simons Center for Quantitative Biology (EEUU).

Martin Kuhlwilm identificó las regiones del genoma del neandertal de Altái que provienen de humanos modernos: “estaba buscando secuencias en el genoma del neandertal siberiano que fuesen similares a secuencias del genoma humano. Sabemos que el ADN de los humanos contemporáneos no africanos contiene restos neandertales, así que no nos era útil”.

“Por eso utilizamos genomas de individuos contemporáneos de África para identificar mutaciones que la mayoría tuviese en común. Algunas de estas mutaciones aparecieron también en regiones del genoma neandertal de Altái, una prueba del cruzamiento”, añade Kuhlwilm en una nota de la UPF, el Centro Nacional de Análisis Genómico y el Centro de Regulación Genómica.

Para Antonio Rosas, del Museo Nacional de Ciencias Naturales, estos hallazgos tienen una implicación en el modelo evolutivo.

“Sabíamos desde hacía décadas que hubo una salida temprana de sapiens fuera de África, por los restos encontrados en los yacimientos israelíes de Skhul y Qafzeh, pero al no tener datos paleontológicos, esta salida fue considerada por muchos como una migración fallida, al no haber ido más allá de Oriente Próximo”.

Representación de la migración de los sapiens hace 100.000 años. Iván Heredia/CSIC. 

 

Los datos de este estudio coinciden con las nuevas evidencias arqueopaleontológicas: recientemente, por ejemplo, se publicó en otro estudio la presencia de Homo sapiens en China hace cerca de 100.000 años, recuerda por su parte Lalueza, quien apunta que esta y otras evidencias bien podrían corresponder a estos sapiens que dejaron sus genes en el ramal de los neandertales que migró hacia el este.

Para este científico, si se dispusiera de más genomas antiguos se encontrarían más cruces entre especies porque, tal y como demuestra este trabajo, “la evolución humana es más compleja de lo que pensábamos, más parecida a una red con muchas ramificaciones”. EFEfuturo

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Publicado en: Humanidades

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