paleontología filogenia

Un rumiante de tres cuernos emparentado con las jirafas

EFEFUTURO.- Parece un ciervo y, de hecho, durante décadas, la mayoría de los paleontólogos estaban convencidos de ello pero ahora, un estudio publicado en Plos One ha constatado que el paleomerícido Xenokeryx amidalae, un extraño rumiante de tres cuernos, estaba emparentado con las jirafas.

<p>Ilustración del Xenokeryx amidalae. © Israel M. Sánchez.</p>

Ilustración del Xenokeryx amidalae. © Israel M. Sánchez.

Los paleomerícidos fueron unos rumiantes ya extinguidos que vivieron en Europa y Asia desde el Mioceno medio hasta el Mioceno superior, entre hace 18 y 11 millones de años. .

Estos rumiantes, descubiertos en el siglo XIX, fueron unos seres “muy extraños” dotados “con dos tipos de cuernos: dos apéndices frontales similares a los de las jirafas y uno posterior, que arranca en la nuca”, explica a EFE el autor principal del artículo, Israel M. Sánchez, colaborador del Museo Nacional de Ciencias Naturales.

Y es que los machos de los paleomerícidos tenían grandes colmillos y un par de osiconos, un tipo especial de cuerno o apéndice craneal cubierto de pelo, sobre los ojos, igual que las jirafas actuales.

Lo más extraño de su anatomía era una estructura ósea bifurcada que les sobresalía de la parte posterior del cráneo a modo de peineta. La función de este apéndice occipital sigue siendo un misterio para los paleontólogos.

Fotografía del holotipo de X. amidalae en las manos de María Ríos (paleontóloga del MNCN-CSIC y co-autora del paper). Crédito: Israel M. Sánchez.

Hasta ahora, los paleromerícidos estaban en el “limbo” filogenético, algo así como no tener un lugar claro en el árbol evolutivo de los rumiantes.

Aunque sólo era una hipótesis, los paleontólogos casi siempre les asociaban a los dromomerícidos americanos (unos parientes lejanos de los ciervos), que tenían un aspecto muy parecido al de estos rumiantes.

Un nuevo fósil, debate zanjado

Pero a mediados de los años 90, el hallazgo de un nuevo fósil en el yacimiento de La Retama, en Cuenca, bautizado como Xenokeryx amidalae, ha permitido ahora a los paleontólogos cerrar el debate y “determinar que los paleomerícidos están emparentados con las jirafas y no con los dromerícidos”.

Teníamos un grupo entero de rumiantes en el limbo filogenético” pero el nuevo hallazgo estaba tan bien conservado que “puso todas las piezas del puzzle en su sitio y nos permitió describir muchos caracteres importantes, algo que no se había hecho nunca“, explica a EFE Israel M. Sánchez.

Xenokeryx amidalae debe su nombre a la forma de su apéndice nucal y significa ‘cuerno extraño de Amidala’, debido a lo raro de su forma que recuerda al peinado de la reina Amidala, uno de los personajes de la saga Star Wars.

Pero lo que comenzó como una mera descripción de la especie, “fue creciendo hasta convertirse en la primera filogenia de los paleomerícidos, que ahora ya sabemos que tienen dos linajes: uno relacionado con el género Ampelomeryx y otro con el nuevo Xenokeryx” (el fósil de Cuenca).

Reconstruyendo el árbol de la vida

Gracias a este fósil, los paleontólogos han podido reconstruir el linaje de los rumiantes jirafomorfos, un grupo de rumiantes bautizado así por su relación y parecido con las jirafas.

Además, el trabajo no sólo pone fin a una discusión de décadas determinando que los paleomerícidos están más relacionados con las jirafas que con los dromomerícidos, sino que lo hace además “de la manera más profunda y correcta que se puede hacer: combinando datos morfológicos de fósiles con datos moleculares procedente del ADN de rumiantes actuales“.

El uso del ADN permite “construir algo parecido a un andamio filogenético“, concluye.

El coautor del estudio e investigador del Museo de Historia Natural de Berlin, Juan López Cantalapiedra, cree que “Xenokeryx amidalae, al igual que muchos otros descubrimientos paleontológicos, ejemplifica una de las cosas más fascinantes y excitantes de la paleontología: el hecho de que un nuevo fósil sea capaz de cambiar de forma significativa nuestras ideas sobre la evolución de linajes enteros y que de la noche a la mañana pueda dar solución a preguntas de las que no se conocía con certeza su respuesta”.

Desde la esquina superior izquierda, en el sentido de las agujas del reloj: Xenokeryx amidalae (el fósil del artículo); Pediomeryx (un dromomerícido); Muntiacus (un ciervo); Giraffa (jirafa actual). A la derecha, Padme Amidala, de Star Wars, la reina que da nombre al paleomerícido nuevo. La ilustración de Xenokeryx y las dos fotos: © Israel M. Sánchez. El Pediomeryx: © Torimorris / Deviantart.

EFEFUTURO

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Publicado en: Humanidades

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