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Asisten al nacimiento de la estrella más masiva de la Vía Láctea

Asisten al nacimiento de la estrella más masiva de la Vía Láctea
Impresión artística de la formación de una estrella masiva. David A. Hardy/www.astroart.org

 

Un grupo de científicos ha observado, con un detalle sin precedentes, el nacimiento de una estrella masiva a unos 10.000 años luz de la Tierra. Los astrónomos utilizan la expresión “estrellas masivas” para referirse a aquellas que  tienen diez veces o más la masa del Sol. En este caso, la estrella que se ha visto nacer tiene 500 veces la masa del Sol, y es mucho más luminosa. Es la más grande jamás vista en nuestra galaxia.

Para conseguir esta observación el equipo de investigadores utilizó el nuevo ALMA (Atacama Large Millimeter/submilimeter Array), el radiotelescopio más potente del mundo que se encuentra en Chile. Los astrónomos dicen que sus observaciones -publicadas en la revista Astronomy and Astrophysics- revelan cómo se arrastra la materia hacia el centro de la gran nube gaseosa por la atracción gravitatoria de la estrella, o las estrellas, en formación, componiendo una especie de filamentos.

“La notable capacidad de observación del ALMA nos permitió obtener la primera mirada realmente en profundidad de lo que estaba pasando dentro de esta nube”, afirma Nicolas Peretto, de la Universidad de Cardiff, uno de los autores del estudio. “Queríamos ver cómo se forman las estrellas monstruosas y cómo crecen, y desde luego que logramos nuestro objetivo. ¡Una de las estrellas que hemos encontrado es un gigante absoluto!¡El mayor núcleo protoestelar jamás visto en la Vía Láctea!

“A pesar de que ya creíamos que esa región era una buena candidata para ver una gran nube de formación estelar, -continua Peretto- no esperábamos encontrar un embrión estelar tan masivo en su centro. Creemos que esta nube  puede formar al menos una estrella 100 veces más masiva que el Sol y hasta un millón de veces más brillante. Sólo una de cada 10 mil de todas las estrellas de la Vía Láctea alcanza esa cantidad de masa”.

Existen diferentes teorías sobre cómo se forman las estrellas masivas, pero los resultados del equipo dan peso a la idea de que todo el núcleo de la nube comienza a derrumbarse hacia el interior, con todos los materiales lloviendo hacia el centro hasta formar una o más estrellas masivas.

 



Imagen infrarroja de la nube estelar tomada desde el satélite Spizer de la NASA donde se puede observar la oscuridad y los filamentos densos que van hacia el centro de la estrella masiva. Manchester University

 

Gary Fuller, de la Universidad de Manchester, coautor del trabajo, comenta que “estas estrellas no son raras, pero su nacimiento es extremadamente rápido y su infancia corta, por lo que encontrar un objeto tan masivo, y tan temprano en la evolución de nuestra galaxia, es un resultado espectacular. Nuestras observaciones muestran con gran detalle la red de filamentos de polvo y gas que fluye hacia la región central compacta de la nube, y apoyan firmemente la teoría del colapso global en la formación de estrellas masivas.”

Otro miembro del equipo,  Ana Duarte-Cabral, de la Universidad de Burdeos, afirma que “la materia se introduce en el centro de la nube desde todas las direcciones, pero los filamentos son las regiones alrededor de la estrella que tienen más densidad de gas y polvo, y por eso generan patrones distintos”.

Peretto abre la puerta a nuevas expectativas señalando que “estas observaciones tan detalladas se han conseguido usando sólo una fracción del máximo potencial del ALMA, el telescopio que revolucionará nuestro conocimiento de la formación estelar, será la clave para la solución de algunos problemas actuales y, sin duda, abrirá nuevas incógnitas que por ahora ni siquiera somos capaces de plantear”.
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