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Descubierto el fósil más antiguo de un felino

 

 

El fósil más antiguo de una especie extinguida de felino, más de 4 millones de años, ha sido descubierta en el Tíbet. El hallazgo, compuesto por varios fragmentos del cráneo, pertenece a la especie llamada Panthera blytheae, similar al leopardo de las nieves. El equipo de paleontólogos estadounidenses y chinos, dirigido por Jack Tseng, de la Universidad del Sur de California, ha publicado su descubrimiento en la revista Proceedings of the Royal Society B.

Los expertos cifran su antigüedad entre 4,1 y 5,9 millones de años gracias a los estudios de magnetoestratigrafía, una rama del paleomagnetismo que analiza la polaridad de los registros geológicos. “Este descubrimiento muestra que los grandes felinos tienen un origen evolutivo más lejano del sospechado y responde a muchas preguntas que teníamos sobre la forma en que estos animales evolucionaron y se extendieron por todo el mundo”, explicó Tseng.

Las pruebas de ADN realizadas sugieren que los grandes felinos de la subfamilia Pantherinae (que incluye a leones, jaguares, tigres, leopardos, leopardos de las nieves y leopardo nublados) se desgajó de la rama de sus parientes Felinae (pumas, linces y gatos) hace unos 6.370.000 años. Sin embargo, los fósiles más antiguos de grandes felinos localizados hasta ahora eran fragmentos de dientes hallados en Laetoli (Tanzania) en la década de los setenta, y datan de hace 3,6 millones de años.

Los restos de Panthera blytheae fueron encontrados en la cordillera del Himalaya, en una zona fronteriza entre Pakistán y China, en el año 2010 y viene a echar por tierra la teoría de que los grandes felinos habían evolucionado en África. El nuevo contexto geográfico indica que el grupo surgió en Asia central y desde aquí se extendió. Tseng y su equipo pretenden regresar a la zona el próximo verano para buscar más restos.
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