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Descubren una red de canales gigantescos bajo la Antártida

El hallazgo puede servir para predecir la pérdida de hielo de la Antártida


Tienen 250 metros de altura ayudarán a predecir el futuro comportamiento del hielo antártico y su influencia sobre el nivel del mar.

Un grupo de científicos ha descubierto unos inmensos canales de hielo debajo de una repisa de hielo flotante en la Antártida. Con 250 metros de altura, esos canales son, al menos, tan altos como la torre Eiffel y se extienden a lo largo de cientos de kilómetros de la capa de hielo. Es bastante probable que estos canales tengan influencia en la estabilidad de la repisa de hielo y su descubrimiento será de gran ayuda para que los investigadores entiendan cómo el hielo puede responder a las cambiantes condiciones medioambientales.

Investigadores de la universidades de Exeter, Newcastle, Bristol, Edimburgo, de la British Antartic Survey y de la University of York se han valido de imágenes obtenidas vía satélite y de mediciones aéreas por medio de radar para revelar la presencia de los canales bajo la repisa helada. Estos canales pueden ser observados en la superficie de la repisa de hielo, así como por debajo de ella, porque el hielo flota a una altura diferente dependiendo de su espesor. El estudio ha sido llevado a cabo con fondos del Natural Environment Research Council (NERC) y de la Agencia Aerospacial Europea (ESA).

 


El canal de la repisa de hielo se ve claramente en la imagen del mapa MODIS Mosaic de la Antártida: la predecible ruta del flujo de agua bajo la capa de hielo sobre la Tierra se alinea con el comienzo del canal de la repisa de hielo. Las líneas más débiles muestran el punto donde el hielo comienza a flotar. Imagen cortesía de MODIS Mosaic of Antarctica (MOA) Image Map / Anne le Brocq.


El equipo científico también ha predicho el camino que sigue el agua de deshielo que fluye bajo la parte del hielo que está en contacto con la superficie terrestre, y que es conocida como la capa de hielo. En su análisis, descubrieron que las rutas por las que habían predicho que fluiría estaban alineadas con los canales situados bajo la capa de hielo en el punto donde el hielo comienza a flotar.

Este emparejamiento indica que el agua que fluye bajo la capa de hielo situada sobre la Tierra es responsable de la formación de los canales que están debajo de la repisa flotante de hielo. Cuando el agua del deshielo que fluye bajo la capa de hielo entra en el océano bajo la repisa de hielo, provoca que se forme una columna de agua del océano, que es la encargada entonces de formar esos amplios canales bajo la repisa helada. Previamente se creía que esa corriente de agua fluía a través de un delgada capa bajo la capa helada, pero las evidencias de este estudio sugieren que su desplazamiento se lleva a cabo de forma mucho más acusada, como lo haría un río de agua. El modo en que el agua fluye por debajo de la capa de hielo tiene una fuerte influencia en la velocidad de la corriente de hielo y tendrá, en cualquier caso, implicaciones que todavía están por determinar sobre el futuro de esta capa.

“Si queremos entender el comportamiento de la capa de hielo –explica la Doctora Anne Le Brocq, de la Universidad de Exeter-, así como su contribución a los cambios en el nivel del mar, necesitamos entender completamente el papel que el agua desempeña en su base. La información que hemos obtenido de estos canales recientemente descubiertos nos permitirá entender de un modo mucho más completo cómo funciona el sistema acuático y, por lo tanto, cómo se comportará la capa de hielo en el futuro”.

Previamente se habían observado canales de esta magnitud en otros lugares, pero su formación había sido atribuida a procesos puramente oceánicos, más allá del agua existente bajo la capa de hielo situada sobre la Tierra. Ahora, con la conexión que se ha establecido entre el sistema del agua de deshielo, las observaciones de los canales que ya podrán ser realizadas tienen el potencial de arrojar luz sobre cómo fluye el agua de deshielo en la base de una inaccesible capa de hielo con un grueso de kilómetros.

 

 

 
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