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El análisis de un meteorito desvela datos esenciales sobre el origen de la corteza de Marte

El análisis de un meteorito desvela datos esenciales sobre el origen de la corteza de Marte

Los datos obtenidos de este meteorito marciano único permitirán tener un conocimiento más amplio sobre la corteza de Marte. Imagen cortesía de NASA/JPL-Caltech/MSSS.


 

La investigación de la Universidad del Estado de Florida ha encontrado fragmentos de cristales –zirconitas- con 4.400 millones de años de antigüedad

Al mismo tiempo que la NASA se prepara para lanzar una nueva sonda marciana, un científico de la Universidad del Estado de Florida ha desvelado el que podría ser el primer ejemplo reconocido de la antigua corteza de Marte. El trabajo de Muni Humayun, un profesor del Departamento de Ciencias de la Tierra, el Océano y la Atmósfera de la citada universidad e investigador en el National High Magnetic Field Laboratory (MagLab), está basado en el análisis de un meteorito marciano de 4.400 millones de años, que fue desenterrado por miembros de una tribu de beduinos en el desierto del Sáhara. La roca (NWA) podría ser la primera muestra reconocida de la antigua corteza marciana y contiene una rica información sobre el origen y la edad de la corteza del planeta rojo. Este revolucionario trabajo sobre la cubierta de Marte y lo que de su estudio se revela será publicado próximamente en la revista Nature.

Para detectar las pequeñas cantidades de elementos químicos en este meteorito, Humayun y su equipo llevaron a cabo un complejo análisis de él, empleando un abanico de espectrómetros de masa altamente sofisticados en el Departamento de Geoquímica del MagLab’s. La alta concentración de trazas de metales como el iridio, un elemento que indica el bombardeo meteórico, muestra que este meteorito viene de la huidiza zona de cráteres de la parte sur de las tierras altas de Marte. “Desde siempre se ha creído que este terreno de cráteres tendría la clave sobre el nacimiento y la infancia temprana de este planeta”, explica Humayun.

Aunque los cráteres cubren más de la mitad de Marte, ésta es la primera muestra de meteorito que procede de ese área, y la primera vez que los investigadores tienen la posibilidad de entender el crecimiento de su corteza. Utilizando la información química obtenida en los pedazos de barro que contenía el meteorito, los investigadores fueron capaces de calcular el espesor de la corteza de Marte. Su conclusión coincide con las estimaciones de las mediciones independientes de las naves espaciales y confirma que el planeta no experimentó un gigantesco impacto que lo derritió por completo en el comienzo de su historia.

 



Empleando una microsonda en la Curtin University de Perth (Australia), el equipo dató cristales especiales, conocidos como zirconitas, en el interior del meteorito con una fascinante antigüedad de 4.400 millones de años. “Esta fecha se sitúa alrededor de 100 millones de años después de que el primer polvo se condensara en el sistema solar –confirma Humayun-. Ahora sabemos que Marte tenía su corteza dentro de los primeros 100 millones de años de la construcción del planeta o la estrella, y esa corteza marciana se formó de forma concurrente con las viejas cortezas de la Tierra y la Luna”.

Humayun y su equipo sostienen la hipótesis de que estos innovadores descubrimientos son la punta del iceberg de lo que una investigación continuada sobre este meteorito único puede desvelar. Estudios posteriores podrían revelar más pistas sobre la historia de impactos de Marte, la naturaleza de las zirconitas marcianas y la composición de los sedimentos tempranos del planeta rojo.

El equipo de Humayun incluía a Brigitte Zanda, del Museo Nacional de Historia Natural de París, a A. Nemchin, M. Grange y A. Kennedy, del Departamento de Geología Aplicada de la Curtin University de Perth, y a los científicos R. H. Hewins, J. P. Lorand, C. Göpel, C. Fieni, S. Pont y D. Deldicque.
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