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El árbol de los tulipanes revela el genoma mitocondrial ancestral de las angiospermas. Por R.B.

Liriodendron tulipifera (C) Jean-Pol Grandmont
Fotos: Jean-Pol Grandmont y Gary Coté

El extraordinario nivel de conservación del genoma mitocondrial del “Liriodendron tulipifera”, también conocido como árbol de los tulipanes, ha servido para redefinir la interpretación de la evolución de las angiospermas, las plantas con flor.

La revista estadounidense “BMC Biology” ha publicado un estudio que revela que la tasa de mutación del genoma mitocondrial de este árbol se ha mantenido prácticamente sin modificaciones desde que los dinosaurios aún pululaban por estos parajes. El rastreo del genoma mitocondrial identifica los linajes maternos. Entre las plantas, la falta de datos genómicos de linajes que se separaron de la rama evolutiva principal desde el principio ha impedido a los investigadores reconstruir los patrones de evolución.

El “Liriodendron tulipifera”, tulipífero de Virginia, tulipanero, tulipero o árbol de los tulipanes pertenece a la familia de las magnoliáceas y procede del este de Norteamérica, del sur de Ontario al este de Illinois. Puede llegar a crecer hasta los 50 metros en los bosques de las montañas Apalaches.

Al secuenciar el genoma mitocondrial del árbol de los tulipanes, los investigadores de la Universidad de Indiana y la Universidad de Arkansas descubrieron que su genoma mitocondrial tiene una de las tasas más lentas de mutaciones silenciosas del genoma. Si se compara con los seres humanos, la tasa es 2.000 veces más lenta (la variación genómica en una sola generación humana equivale a 50.000 años para el árbol de tulipán). El “Liriodendron tulipifera” ha preservado genes ancestrales que se pierden en los 200 millones de años de evolución de estas plantas. Incluso se ha identificado un gen tRNA que no está secuenciado en ninguna angiosperma.

El profesor Jeffrey Palmer, director del estudio, lo explica: “Mediante el uso del árbol de tulipán como guía, podemos estimar que la angiosperma ancestral del genoma mitocondrial contiene 41 genes de proteínas, 14 genes tRNA y 7 genes tRNA secuestrados de cloroplastos. Basado en esto, parece que el genoma ha sido más o menos congelado en el tiempo por millones y millones de años”.
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