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Encuentran plástico en Titán, la luna de Saturno

<p>La sonda Cassini navegando entre las lunas de Saturno.EFE/Nasa/Jpl-Caltech/Space Science Institute.</p>
La detección inequívoca de propileno en este satélite es la primera de un ingrediente plástico que se lleva a cabo en cualquier luna o planeta que no sea la Tierra.

La nave espacial Cassini, de la NASA, ha detectado propileno, un componente químico utilizado para fabricar contenedores de almacenaje de comida, parachoques de coches y otros productos destinados al consumo en Titán, una de las lunas de Saturno. Esta es la primera detección inequívoca de un ingrediente plástico en cualquier luna o planeta que no sea la Tierra. La misión aeroespacial Cassini-Huygens es un proyecto colaborativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana y lleva desde 2004 explorando el sistema de satélites de Saturno.

Un pequeña cantidad de propileno fue identificada en la parte más baja de la atmósfera de Titán por el Composite Infrared Spectometer (CIRS o Espectrómetro Infrarrojo Compuesto). Este instrumento mide la luz infrarroja, o la radiación caliente, emitida desde Saturno y sus lunas en muchos de los casos de la misma forma en que nuestra manos sienten el calor de un fuego.

El propileno es la primera molécula que ha sido descubierta en Titán utilizando el CIRS. Por medio del aislamiento de la misma señal en varias altitudes dentro de la parte baja de la atmósfera, los investigadores identificaron este químico con un alto grado de confianza. Los detalles de este trabajo han sido publicados en el Astrophysical Journal Letters.

“Este compuesto químico se encuentra constantemente a nuestro alrededor en nuestra vida diaria, polimerizado en largas cadenas para formar un plástico llamado polipropileno –explica Conor Nixon, autor principal del estudio y científico planetario en el Goddard Space Flight Center in Greenbelt de la NASA-. Ese contenedor de plástico en la frutería que lleva el código de reciclado número 5 en su base es el polipropileno”.

El CIRS puede identificar el brillo de un gas en particular en las capas más bajas de la atmósfera a través de su huella térmica única. El desafío es aislar esta marca en particular de entre todas las señales de otros gases que se encuentran a su alrededor en esa misma zona.

La detección de un misterioso relleno químico dentro de un agujero en las observaciones que se hacían de Titán viene del primer viaje que se hizo a la órbita de esta luna, llevado a cabo por la nave espacial Voyager 1 en 1980. La Voyager identificó muchos de los gases de la parda y brumosa atmósfera de Titán como hidrocarburos, los componentes químicos que constituyen de forma primaria el petróleo y otros combustibles fósiles de la Tierra.

En Titán, los hidrocarburos se forman después de que la luz del sol destroce el metano, el segundo gas más abundante en esa atmósfera. Los nuevos fragmentos liberados pueden aliarse con otros para formar cadenas con dos, tres o más átomos de carbono. La familia de químicos con dos átomos de carbono incluye el gas inflamable etano. El propano, un combustible muy habitual para estufas portátiles, pertenece a la familia de los que tienen tres átomos de carbono.

La nace espacial Voyager fue capaz de detectar a todos los miembros de las familias con uno y dos átomos de carbono en la atmósfera de Titán. De la familia de los tres átomos, la sonda encontró propano, el miembro más pesado, y propino, uno de los más luminosos. Pero los químicos intermedios, uno de los cuales es el propileno, no se detectaron.

A pesar de que los investigadores continuaron descubriendo más y más componentes químicos en la atmósfera de Titán gracias a la utilización de instrumental con base en la Tierra y el espacio, el propileno continuaba sin aparecer en sus hallazgos. Pero finalmente ha sido descubierto, tras un análisis más detallado de los datos del CIRS.

“Esta medición era muy difícil de llevar a cabo, porque la débil señal del propileno está aprisionada por los químicos que ya habían sido identificados, cuya señal es mucho más potente –confirma Michael Flasar, científico en el Goddard e investigador principal del CIRS-. Este éxito hace crecer nuestra confianza sobre que encontraremos más químicos que han estado ocultos durante todo este tiempo en la atmósfera de Titán”.

El espectrómetro de masas de la nave Cassini, un dispositivo que busca la composición de la atmósfera de Titán, ha señalado ya que el propileno podría estar presente también en la atmósfera superior, aunque este extremo todavía no ha sido confirmado por los científicos del estudio.

“Siempre me entusiasma cuando los científicos descubren una molécula que nunca antes había sido observada en una atmósfera determinada –concluye Scott Edgington, subdirector del proyecto científico de la Cassini en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, Calif-. Esta nueva pieza del puzzle nos dará una prueba adicional de lo bien que podemos llegar a comprender el conjunto químico que compone la atmósfera de Titán”.
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