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¿Es Europa habitable?


La sonda Galileo fue la primera en proporcionar pistas sólidas sobre la posibilidad de vida en Europa.

 

Es posible que en un futuro las condiciones de vida en el continente Europeo, y en el resto de la Tierra, sean complicadas. Pero lo que se está planteando ahora la NASA no es la respuesta a esta hipotética situación, sino definir los objetivos científicos que habrá de cumplir la futura misión espacial que explorará Europa,  la luna de Júpiter, para saber si podría albergar vida.

Europa, la luna cubierta de hielo del planeta Júpiter, puede ser capaz de soportar la vida. La NASA ha encargado a un equipo de científicos expertos que consideren los objetivos que habrá de cumplir la misión de la nave espacial que aterrice en la superficie de Europa, que investigará la composición y la geología de su corteza helada y el potencial de la vida dentro de su mar interior.

El Equipo de Definición Científica de la NASA resume las principales prioridades de la futura misión exploradora a Europa para estudiar su potencial habitabilidad en un artículo publicado en la revista Astrobiology, disponible aquí http://online.liebertpub.com/doi/full/10.1089/ast.2013.1003.

El artículo “Los potenciales científicos de una exploración de Europa” presenta los tres objetivos principales de la futura misión diseñada para aterrizar una nave robótica en la superficie de Europa, y para investigar su potencial para albergar vida. El Equipo de Definición Científica de la NASA ha identificado claramente tres prioridades principales: investigar la composición y la química del océano de Europa; caracterizar el espesor, la uniformidad y la dinámica de la capa de hielo; y el estudio de la geología, a escala humana, de la superficie de la Luna. Además de definir los tipos de estudios que deben realizarse, el equipo de la NASA también describe los instrumentos recomendados que deberá equipar la misión para lograr estos objetivos.

 


Todas las necesidades científicas de la misión exploradora a Júpiter están detalladas en el artículo de la revista Astrobiology.


“Aterrizar en Europa y tocar su superficie es un objetivo visionario de la ciencia planetaria”, comenta Robert Pappalardo, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. “Este es un reto técnico difícil y está, probablemente, a muchos años de distancia. Comprender las preguntas científicas clave que se abordarán en una futura exploración de Europa nos ayuda a centrarnos en las tecnologías necesarias para llegar hasta allí, y los datos necesarios que debería conseguir una misión previa que podría explorar los sitios de aterrizaje. En nuestro sistema solar, Europa es el lugar más probable para que haya vida hoy, más allá de la Tierra, y una misión que aterrice allí sería la mejor manera de buscar señales de vida “.

“El aterrizaje en la superficie de Europa es un paso clave para la investigación de la  astrobiología de ese mundo”, dice Christopher McKay, Editor Principal de la revista Astrobiología y científico del Centro de Investigación de la NASA Ames, en California. “El trabajo de Pappalardo y sus colaboradores describe la ciencia que se podría hacer con un módulo de aterrizaje. La esperanza sería que los materiales que se encontraran en la superficie de Europa, posiblemente cerca de sus características de grietas lineales, incluyan biomarcadores tomados de su océano.”

 

 

 
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