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La variedad H3N2 de la gripe, capaz de causar una pandemia si llega al ser humano, detectada en cerdos y aves

La variedad H3N2 de la gripe, capaz de causar una pandemia si llega al ser humano, detectada en cerdos y aves
 

Un estudio del MIT (Instituto de Tecnología de Massachusetts), en Estados Unidos, revela que varias cepas de la gripe conocida como H3N2, que en la década de los sesenta provocó más de un millón de muertos, se encuentran en aves y cerdos y que podrían causar una pandemia si pasaran a las personas.

La cepa H3N2 surgió en Hong Kong en el verano de 1968. El artículo de las investigaciones, publicado en “Scientific Reports”, demuestra que muchas cepas de H3N2 presentes en la gripe aviar y en la porcina son genéticamente similares a la cepa 1968. Los análisis, dirigidos por Ram Sasisekharan, concluyen además que las vacunas actuales contra la gripe no ofrecen la adecuada protección ante estas cepas.

“Existen ejemplos de H3N2 de los que tenemos que estar preocupados. Desde el punto de vista de preparación para la pandemia, posiblemente deberíamos empezar a incluir algunas de estas cepas H3 como parte de las vacunas contra la gripe”, dice Sasisekharan.

Desde principios del siglo pasado, la gripe porcina o aviar han causado varias pandemias tras alcanzar a las personas, pues el virus burla el sistema inmunológico. Las cepas de H3N2 circulan entre los humanos desde la pandemia de 1968, pero han mutado a unas formas menos peligrosas. Sin embargo, el equipo de Sasisekharan quería determinar el riesgo de las cepas H3N2 que volvieran a surgir, pues los sistemas inmunológicos no reconocen las formas más peligrosas de H3N2.

En 2009, por ejemplo, se detecto una cepa de H1N1 muy similar al virus que causó la pandemia de 1918 y que acabó con la vida de más de 50 millones de personas. “Nos preguntamos si esto mismo podría suceder con H3”, comenta Sasisekharan. Aunque la gripe de 1918 se dató en primer lugar en Estados Unidos, se le denominó “gripe española” porque acaparó más titulares en nuestro país, ajeno a la censura de la I Guerra Mundial.

Los investigadores compararon la cepa H3N2 1968 y cerca de 1.100 cepas H3 que circulan entre los cerdos y las aves, pero centrándose en el gen que codifica la proteína viral hemaglutinina (HA). Tras comparar las secuencias genéticas de HA, los científicos calcularon una especie de “índice antigénico” para cada cepa, valor que indica el porcentaje de estas regiones idénticas a las de la cepa 1968. Además ayuda a determinar cómo el virus se escapa al sistema inmunitario.

Los investigadores también tuvieron en cuenta los patrones de unión de la proteína HA con cadenas de azúcares denominadas glicanos. La capacidad del virus para unirse a receptores de glicano presentes en las células del aparato respiratorio humano resulta clave para que se traslade la infección a las personas.

Los investigadores buscaron virus con un índice antigénico de al menos 49 por ciento y los patrones de glicano de fijación idénticos a los del virus de 1968. De esta manera identificaron 581 virus H3 aislados desde el año 2000 que potencialmente podrían causar una pandemia. De éstos, 549 proceden de las aves y 32 de los cerdos (seis de estas cepas contienen las mutaciones necesarias para la adaptación humana). Expusieron entonces a algunas de estas cepas a los anticuerpos provocados por las vacunas actuales, sin resultado positivo.

“Una de las cosas sorprendentes sobre el virus de la gripe es su capacidad para tomar genes de diferentes grupos. Podría haber genes virales que se mezclan entre los cerdos, o entre las aves y los cerdos”, explica Sasisekharan.
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