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Los diez olores que percibe el ser humano

Los diez olores que percibe el ser humano
 

Al igual que sucede con las cinco sensaciones gustativas, los científicos han conseguido, por primera vez, localizar las diez categorías básicas de los olores que pueden ser percibidos por el ser humano.

Los sabores pueden ser clasificados en cinco categorías distintas que los humanos sentimos, ¿pero cuántos olores podemos percibir? Probablemente hay diez categorías básicas de olores, según confirma la investigación hecha pública hoy en PLOS ONE, de la que son autores Jason Castro, del Bates College, Chakra Chennubohtla, de la Universidad de Pittsburg, y Arvind Ramanathan, del Oak Ridge National Laboratory.

El equipo de investigación ha utilizado avanzadas técnicas estadísticas para desarrollar una aproximación a la descripción sistemática de los olores. Trabajando con un grupo estándar de datos, el Atlas of Odor Character Profiles elaborado en 1985 por Andrew Dravniek, los científicos aplicaron un método matemático para simplificar la información olfativa y encuadrarla en categorías que mantengan una coherencia. Se trata de un método similar al modo por el que se comprime el tamaño de archivos digitales de sonido o imagen sin, en teoría, comprometer su utilidad posterior.

Al término de su investigación, el equipo identificó 10 cualidades olfativas básicas: fragante, madera/resina, frutal (sin cítricos), químico, menta/mentolado, dulce, palomitas, limón y dos tipos de olores nauseabundos: acre y podrido. Algunos sentidos como la audición y la visión pueden ser discutidos en términos que la mayor parte de la población es capaz de entender y que están sujetos a fenómenos psíquicos medibles.

Pero el sentido del olfato no ha tenido hasta este momento una comprensión sistemática de qué olores percibimos ni de cómo esas percepciones están sujetas a fenómenos fisiológicos. “Todavía sigue abierta la cuestión acerca de cuántos tipos fundamentales de olores cualitativos hay –explica Castro-. Esto es un contraste muy llamativo con el sistema hermano del olfativo, el gustativo, en el que sabemos que cinco cualidades básicas parecen organizar todas las sensaciones”.

En un trabajo que todavía continúa en marcha, los científicos se están aproximando ahora desde una nueva dirección, aplicando la investigación actual a un banco de estructuras químicas, en un intento de predecir como un compuesto químico determinado va a oler. “Esto es algo que nadie había hecho con algún tipo de certeza convincente –concluye Castro-. Y, obviamente, las compañías perfumeras, y las industrias de aromas y fragancias están verdaderamente interesadas en hacerlo bien. Este estudio defiende la idea de que el mundo de los olores está firmemente estructurado, y organizado por medio de unas útiles categorías básicas”.

En contra de lo que sucede con la mayoría de las otras capacidades sensoriales, las dimensiones básicas de la percepción olfativa permanecían como una incógnita. Para resolverla, este estudio ha utilizado la Factorización de Matriz no Negativa (Nonnegative Matrix Factorization o NMF), una técnica de reducción de la dimensión, para descubrir la estructura en un panel de perfiles olorosos, donde cada olor quedaba definido como un punto en un espacio descriptor multidimensional. Las propiedades de la NMF son favorables para la realización de análisis como el léxico o el de los datos perceptivos, y conduce a un recuento de alta dimensión del espacio oloroso. Más allá, los científicos han aportado evidencias de que las dimensiones olorosas se aplican categóricamente. Esto quiere decir que el espacio oloroso no se ocupa de forma homogénea, sino en de una forma discreta e intrínsecamente agrupada.
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