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Meten a dinosaurios en un túnel de viento para saber más sobre la evolución del vuelo de las aves

El túnel de viento sirvió para demostrar a los investigadores de la Universidad de Southampton que el microraptor podía llevar a cabo un planeo efectivo utilizando sus cinco alas.


n estudio sobre el rendimiento aerodinámico de los dinosaurios emplumados, llevado a cabo por científicos de la Universidad de Southampton, ha proporcionado una nueva visión de la evolución del vuelo de las aves. Para conseguirlo, los investigadores han realizado experimentos en un túnel de viento y simulaciones de vuelo con un modelo a escala real.

En los últimos años, los descubrimientos de nuevos fósiles han cambiado nuestra visión sobre la evolución de las primeras aves y, más exactamente, sobre sus posibilidades de volar. Ahora sabemos que había una serie de dinosaurios de cuerpo pequeño que tenían plumas en sus alas, en las piernas y en la cola, y esto ha quedado absolutamente probado por restos fósiles. Sin embargo, incluso a la luz de los nuevos descubrimientos de fósiles, ha habido un gran debate acerca de si estos dinosaurios eran capaces de volar y cómo lo hacían.

Un grupo de científicos de la Universidad de Southampton esperan haber acabado con este debate tras analizar las posibilidades de vuelo del Microraptor Paravian, un dinosario emplumado de principios del Cretácico con cinco alas. Éste es el primer terópodo descrito con plumas en los brazos, las piernas y la cola (es decir, cinco superficies potenciales de elevación). La existencia del Microraptor implica que el vuelo de los pájaros, utilizando las extremidades anteriores, pasó antes por una etapa en la que usaban cuatro alas, y representa una etapa importante en la evolución de los movimientos de planeo y batir de alas.

 


Los doctores Roeland de Kat (a la izquierda) y  Gareth Dyke preparan su experimento en el túnel de viento.


El equipo de investigación realizó una serie de experimentos en un túnel de viento y también simulaciones de vuelo utilizando un modelo a escala real de gran precisión anatómica del Microraptor . Los resultados de las pruebas del túnel de viento demuestran que el Microraptor habría sido más estable planeando que cuando movía sus alas para ascender y mantenerse en el aire. Las simulaciones de vuelo demostraron que este comportamiento tuvo sus ventajas, pues este alto coeficiente de sustentación le permitía planear lentamente, con lo que conseguía menor pérdida de altura. Así podía, por ejemplo, dejarse caer desde las copas de los árboles alcanzando grandes distancias sólo con el planeo.

Gran parte del debate se había centrado sobre todo en la posición y la orientación de las piernas de Microraptor y la forma de sus alas, pero los científicos han demostrado que estos factores son irrelevantes,  pues las pruebas que han realizado confirman que los cambios en estas variables provocan muy pocas diferencias en el vuelo del dinosaurio. El doctor Gareth Dyke, profesor de Paleontología de Vertebrados en la Universidad de Southampton y coautor del estudio, comenta que” Lo que es importante desde el punto de vista de la evolución del vuelo en los animales es que se demuestra que el Microraptor no requería de la sofisticada morfología de un ala “moderna” para llevar a cabo su vuelo deslizante de un modo efectivo. Esta teoría es consistente con los registros fósiles que se han encontrado, pero también con la hipótesis de que las plumas simétricas “de vuelo” evolucionaron primero en los dinosaurios para funciones no aerodinámicas, y luego poco a poco se fueron adaptando para formar superficies capaces desde un punto de vista aerodinámico”.

 


Microraptor volando según una recreación de Emily Willoughby.


El otro coautor del estudio que acaba de publicar la revista Nature, el doctor Roeland de Kat, Investigador de aerodinámica y vuelo en el Mechanics Research Group de la Universidad de Southampton, añade que “lo que me interesa es que la eficiencia aerodinámica no es el factor dominante en la determinación del planeo efectivo del Microraptor. Sin embargo, se necesita una combinación efectiva entre un alto coeficiente de sustentación y una relativa eficiencia aerodinámica para conseguir volar”.
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