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Miden el campo magnético del Sol gracias a un tsunami solar


 

El Observatorio de Dinámica Solar de la NASA (SDO) y la sonda espacial japonesa Hinode han utilizado la observación de un tsunami solar en la superficie de la estrella para proporcionar las primeras estimaciones precisas del campo magnético del Sol.

Se denominan tsunamis solares a las enormes ondas expansivas en la atmósfera del astro rey provocadas tras las eyecciones de masa coronal. El tsunami viaja a través del Sol y puede alcanzar velocidades de hasta 1.000 kilómetros por segundo. En esta ocasión, el registro marcó los 400 kilómetros por segundo, según informó la BBC.

Los tsunamis solares tienen menos velocidad si el campo magnético de la zona es menor. Esta característica ha permitido que el equipo, liderado por investigadores del Laboratorio de Ciencia Espacial Mullard de la Universidad de Londres, mida el campo magnético del Sol. Los resultados se describen en un artículo que será publicado en la revista journal “Solar Physics”.

“Hemos demostrado que la atmósfera del Sol tiene un campo magnético alrededor de diez veces más débil que un imán normal de nevera”, explica David Long, autor principal de la investigación.

Los datos se han obtenido gracias al Espectrómetro EIS (Extreme Imaging Spectrometer), que funciona en el rango extremo ultravioleta y que va a bordo del Hinode. Así pudo calibrarse la densidad de la atmósfera solar mediante el tsunami.

 



 

La combinación de las observaciones de imágenes espectrales ofrece una oportunidad única para estudiar el campo magnético que penetra en la atmósfera del Sol. “Estas son observaciones raras de un evento espectacular que revelan algunos detalles muy interesantes sobre nuestra estrella más cercana”, aclara Long.

El campo magnético del Sol es difícil de medir directamente y por lo general tiene que ser estimado mediante simulaciones informáticas. La nave espacial Hinode dispone de tres telescopios de alta sensibilidad: uno para captar la luz visible, otro funciona con rayos X y el tercero con luz ultravioleta, todos ellos para examinar los cambios lentos y rápidos en el campo magnético.

Los instrumentos de Hinode rastrean cómo se genera el campo magnético alrededor de las manchas solares, algo que anteriormente se consideraba demasiado débil para poder ser detectado. Las explosiones que producen tsunamis solares pueden enviar eyecciones de masa coronal hacia la Tierra. Aunque nuestro planeta posee el escudo protector de su propio campo magnético, es vulnerable a estas tormentas solares, pues pueden afectar negativamente a los satélites y la infraestructura tecnológica.

“A medida que nuestra dependencia de la tecnología aumenta, la comprensión de cómo se producen estas erupciones será de gran ayuda en la protección contra la actividad solar”, dice Long.
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