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Para saber la edad de una estrella hay que observar cómo baila

Para saber la edad de una estrella hay que observar cómo baila
Estas imágenes muestran el anciano cúmulo globular 47 Tucanae, una nube densa compuesta por un millón de estrellas.

 

Un equipo de astrónomos ha usado el Telescopio Espacial Hubble de la NASA para seguir el movimiento orbital de 33.000 estrellas en uno de los cúmulos globulares más viejos de la Galaxia, lo que ha ofrecido nuevos e interesantes conocimientos sobre la formación de la Vía Láctea.

El examen cuidadoso de los datos ha permitido componer una  ‘coreografía cósmica’ que por primera vez vincula el movimiento de las estrellas del cúmulo con sus edades respectivas. El estudio revela dos generaciones distintas de estrellas dentro del cúmulo globular 47 Tucanae, que está a 16.700 años luz de la Tierra.

El cúmulo mide unos 120 años luz de ancho, y sus dos poblaciones de estrellas difieren en su edad en unos 100 millones de años. La primera población se compone de estrellas más rojas, que son más antiguas, con menos riqueza química, y orbitan en círculos al azar. La segunda población está compuesta por estrellas más azules, que son más jóvenes, más mejoradas químicamente, y se mueven en órbitas más elípticas.

“Para analizar los movimientos de las estrellas, cuanto más largo es el tiempo de referencia para la observación con mayor precisión se puede medir su movimiento”, comenta el astrónomo de la Universidad de British Columbia Harvey Richer, autor del artículo publicado en la edición de julio de la revista Astrophysical Journal Letters sobre este tema. “Los datos del Hubble son tan buenos, que en realidad podemos ver los movimientos individuales de las estrellas dentro de la agrupación, y nos ayudan a entender cómo se formaron las distintas poblaciones estelares en estas agrupaciones.”

Richer y sus colegas combinaron las últimas observaciones del Hubble con el análisis de ocho años de datos del archivo del telescopio para determinar los movimientos de las estrellas en 47 Tucanae. Los cúmulos globulares de la Vía Láctea son las reliquias supervivientes de la formación de nuestra galaxia. En este sentido, 47 Tucanae tiene más de 10.500 millones de años, y es uno de los más brillantes de entre los más de 150 cúmulos globulares de nuestra galaxia.

 

La ilustración muestra la evolución de las dos poblaciones estelares en el anciano clúster globular 47 Tucanae.

 

Estudios espectroscópicos anteriores revelaron que muchos cúmulos globulares contienen estrellas de diferente composición química, lo que sugiere múltiples episodios de nacimientos de las estrellas. La investigación de Richer y su equipo apoya esos estudios, pero añade el movimiento orbital de las estrellas en el análisis. Ellos combinaron las observaciones con imágenes de archivo para medir el cambio en la posición de más de 30.000 estrellas. Con estos datos, se podía discernir a qué velocidad se mueven los astros. Además, el equipo también midió el brillo y la temperatura de cada una de las estrellas.

La falta de elementos pesados en las estrellas más rojas refleja la composición inicial del gas que formó el clúster. Después, las más masivas de estas estrellas completaron su evolución estelar, expulsando de nuevo gas enriquecido con elementos más pesados. Este gas chocó con otro gas y formó una segunda generación de estrellas, más enriquecida químicamente, que se concentró hacia el centro del cúmulo. Con el tiempo, estas estrellas más jóvenes se movieron lentamente hacia fuera en órbitas más elípticas.

Ésta no es la primera vez que el Hubble ha revelado múltiples generaciones de estrellas de los cúmulos globulares. En 2007, los investigadores del Hubble encontraron tres generaciones de estrellas en el cúmulo globular masivo NGC 2808. Pero el equipo de Richer es el primero en relacionar la dinámica estelar de poblaciones separadas. Los astrónomos tienen ahora que seguir analizando estas múltiples generaciones estelares para entender mejor cómo se formaron las estrellas en las galaxias más distantes en  los primeros momentos del universo.

 

 

 

 

 
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