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Un coro masculino de… ballenas


 

Un equipo de investigadores ha comprobado cómo los machos de la ballena jorobada se reúnen para cantar con el objeto de atraer a las hembras. Pero no sólo participan en el coro los machos sexualmente activos, también los jóvenes se unen a esta actividad social aprendiendo así las canciones, mejorando el sonido coral y amplificando la zona desde la que las hembras pueden escuchar los cánticos. Lo que todavía no se conocen son las razones que llevan a la hembra a elegir a uno de estos maestros cantores.

Las canciones tristes, curiosamente repetitivas pero siempre cambiantes de las ballenas jorobadas macho han desconcertado durante décadas a los científicos. Las melodías son parte de las exhibiciones de apareamiento de los machos, pero los investigadores no conocen su función exacta. Ahora, los científicos que han estado estudiando los mamíferos marinos gigantes en Hawaii durante casi 40 años informan que incluso los machos sexualmente inmaduros se unen a los adultos en el canto, al parecer como una forma de aprender la música y para amplificar la canción. Los coros de machos reforzados con jóvenes pueden atraer así a más hembras a las áreas donde los cantores se reúnen.

Los científicos generalmente pensaban que sólo el macho adulto de la ballena jorobada (Megaptera novaeangliae) cantaba, comenta Louis Herman, biólogo marino de la Universidad de Hawai y autor principal del nuevo estudio. “Pero eso es sólo porque no se puede saber fácilmente cuáles son maduros y cuáles son inmaduros”, dice. “Lo único que sabemos es que los machos adultos son más grandes que los inmaduros, así que tuvimos que encontrar una manera discreta de medirlos en el océano abierto para conocer su grado de madurez.”

Herman y su equipo dieron con la técnica examinando los registros balleneros del siglo 20. Biólogos que estuvieron presentes en las operaciones balleneras en el Océano Austral tuvieron la oportunidad de medir muchas ballenas jorobadas muertas durante la caza comercial. Se determinó, basándose en el peso de los testículos de los machos, que las ballenas alcanzaron la madurez sexual con una longitud del cuerpo de 11,2 metros. De forma independiente, los biólogos que supervisaban la caza de ballenas en Japón, que también medían a las ballenas muertas, llegaron a una conclusión similar, describiendo en 11,3 metros el punto de ruptura entre los adolescentes y los adultos.

 


Medición de una ballena. Los científicos filmaron ballenas y utilizaron las imágenes para calcular su longitud. (NOAA)


 Para determinar la longitud de los varones vivos de ballenas jorobadas, el grupo de Herman analizó vídeos grabados entre 1998 y 2008 de 87 ballenas cantantes. Los machos fueron grabaron mientras cantaban en las aguas de las islas hawaianas de Maui, Lanai, Molokai y Kahoolawe durante su época de celo en invierno. Un nadador controlaba la cámara con una mano y con la otra un aparato de sónar que medía la distancia desde la cámara a la ballena. El nadador comenzaba a filmar cuando la ballena asumía una posición horizontal (porque las ballenas cantando están inclinadas típicamente con la cabeza hacia abajo), por lo que podía capturar la longitud de todo el cuerpo de la ballena manteniendo la cámara en un eje perpendicular al animal y cerca de su línea media. Los investigadores calcularon la longitud corporal de las ballenas a partir de estas imágenes y las mediciones de la distancia.

Los científicos descubrieron que las ballenas variaban en longitud de 10,7 metros a 13,6 metros. Con 11,3 metros como límite para los adultos sexualmente maduros, los investigadores contaron 74 ballenas jorobadas cantantes maduras y 13 inmaduras. El equipo ha estado siguiendo también a individuos específicos de ballenas jorobadas (que se identifican por las marcas únicas en sus aletas caudales) durante décadas, y su análisis también mostró que algunos machos han estado cantando durante 17 a 20 años. “Se trata de una ocupación de por vida para ellos”, dice Herman.

Durante los meses de invierno en Hawai, el macho jorobado se reúne en áreas que los investigadores llaman arenas, donde los machos cantan y compiten por las hembras. Por lo general, los cantantes están muy dispersos alrededor de sus arenas, lo que puede ayudar a amplificar el alcance de los coros. Los varones también cantan en otras situaciones sociales, como cuando escoltan a una hembra jorobada y su cría. Aquí se puede ver el vídeo, cortesía del Instituto Dolphin, en el que se puede comprobar este caso: http://media.aaas-science.org/services/player/bcpid618572355001?bckey=AQ~~,AAAADFlexpk~,loqkjB2yVJwXpvZvSdjalz1oUpEUGCue&bctid=2616988621001

Cuando el coro comienza a cantar en las arenas, las ballenas inmaduras y las  maduras están involucrados en un juego intencional de beneficios mutuos, según argumenta Herman. Al cantar con los mayores, los jóvenes aprenden indirectamente las canciones y las normas sociales en las zonas de reproducción. Los machos de más edad, a su vez, obtienen una voz adicional para su coro asíncrono. “Sabemos que las hembras no responden a la canción de un macho solitario”, dice Herman. “No es como el canto de un pájaro, diseñado para atraer a la hembra y rechazar a otros machos. Las canciones de las ballenas jorobadas tienen el propósito de atraer a las hembras a la arena. “Es decir, muestran los espacios donde están los machos. Y otra voz, incluso la de un joven macho sin experiencia, puede ayudar a llevar el mensaje”.

Los resultados refuerzan la idea de que estas controvertidas reuniones de ballenas jorobadas macho pueden ser similares a los sistemas de apareamiento de algunas aves, como el urogallo, que también cuentan con conjuntos de voces masculinos. Por ahora, de entre todas las ballenas sólo se se ha visto a la ballena jorobada utilizar este sistema. “Esta es una gran cosa”, dice Phillip Clapham, un biólogo de cetáceos del Laboratorio Nacional de Mamíferos Marinos de Seattle, quien aplaude la idea de que los coros de machos sirven para llamar colectivamente a las hembras y agrega que “conocemos desde hace muchos años que sólo las ballenas jorobadas macho cantan, pero nadie había logrado encontrar una manera de determinar el grado de maduración de los cantantes, así que esto es un avance significativo “.

Ahora Herman y su equipo tienen que determinar cuál de los cantantes masculinos del coro consigue convencer a una hembra para que lo elija de entre sus compañeros y se aparee con él,  un evento que los investigadores todavía no han visto.

 

 

 

 
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