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Una nueva teoría sitúa el origen de la Explosión Cámbrica en una “cascada” de acontecimientos y no en una sola causa

Una nueva teoría sitúa el origen de la Explosión Cámbrica en una “cascada” de acontecimientos y no en una sola causa
 

 

El estudio asegura que fueron los factores geológicos, geoquímicos y biológicos, de forma conjunta, lo que provocaron la explosión de vida en ese periodo.

La explosión de la vida animal que tuvo lugar en la Tierra hace 520 millones de años fue el resultado de una combinación de factores interrelacionados, y no el efecto de una única causa subyacente, según afirma un nuevo estudio. Docenas de teorías individuales han sido formuladas durante las últimas décadas para explicar la rápida diversificación de las especies animales en la fase temprana del periodo geológico Cámbrico. Sin embargo, un estudio del profesor Paul Smith, de la Universidad de Oxford, y del profesor David Harper, de la Universidad de Durham, publicado en la revista Science bajo el título ‘Causas de la Explosión Cámbrica’, propone que es necesaria una aproximación más holística para descubrir la razón que está detrás de lo que ha dado en conocerse como la ‘Explosión Cámbrica’.

Las teorías sobre la ‘Explosión Cámbrica’ suelen darse desde tres categorías principales (la geológica, la geoquímica y la biológica), y la mayoría de ellas han sido afirmadas como que fueron procesos independientes los causantes de la explosión. Cualquiera que fuera la causa, este suceso evolución mayúsculo condujo a un amplio rango de innovaciones biológicas, incluyendo el origen de los ecosistemas modernos, un rápido incremento de la diversidad animal, el origen de los esqueletos y la primera aparición de modelos especializados para el desarrollo de la vida, como la excavación o el nado.

Entre las maravillosas y extrañas criaturas que emergieron en la fase temprana de la Era Cámbrica se encontraba el Anomalocaris, el depredador máximo de la época, grande y buen nadador, que tenía una boca compuesta por 32 láminas sobrepuestas que podía comprimir hasta machacar a sus presas. Se trata de un familiar lejano de los artrópodos, entre quienes se incluyen los cangrejos y las langostas. También los animales vertebrados hicieron su primera aparición en la ‘Explosión Cámbrica’, pero en este caso se trataba de los antepasados lejanos de los modernos peces, reptiles, pájaros y mamíferos.

Los profesores Smith y Harper y su equipo de científicos han empleado cuatro años trabajando con los datos obtenidos en un emplazamientos situado en la parte más septentrional de Groenlandia, frente al Océano Ártico. El lugar, en Siriuspasset, está localizado a 83ºN, a 500 millas exactas del Polo Norte, en una zona muy remota de Groenlandia. A pesar de que es muy difícil de alcanzar logísticamente, este emplazamiento siempre ha resultado muy atractivo por la alta calidad de sus materiales fósiles y los hallazgos que facilitaba. El estudio se ha llevado a cabo con fondos del Agouron Institute, de la Carlsberg Foundation y del Geocenter Danmark.

“Este es un periodo de tiempo –explica el profesor Smith, autor principal del trabajo y director del Museo Universitario de Historia Natural de la Universidad de Oxford- que ha atraído mucha atención porque es cuando aparecen de forma muy abrupta los animales en los registros fósiles, además de por su gran diversidad. De esta época proceden casi la mayoría de los grupos de animales más importantes que podemos reconocer hoy en día. Al tratarse de un acontecimiento biológico de tanta importancia, ha sido mucho el interés sobre qué sucedió en él y las especulaciones sobre las causas que lo ocasionaron”.

Descrita por los investigadores como una ‘cascada de acontecimientos’, es probable que la interacción entre las causas que está detrás de la explosión de la vida animal tuviera su origen en un incremento del nivel del mar. Esto generó un notable aumento de la zona habitable por la flora marina, lo que a su vez condujo a una multiplicación de la diversidad animal. Estos acontecimientos tempranos se trasladaron más tarde a una compleja interacción de procesos biológicos, geoquímicos y geológicos descritos en las hipótesis individuales.

“La ‘Explosión Cámbrica’ –continúa Harper, profesor de Paleontología en el departamento de Ciencias de la Tierra en la Universidad de Durham- es uno de los acontecimientos más importantes en la historia de la vida en nuestro planeta, que estableció a los animales como la parte más visible de los ecosistemas marinos del planeta”.

“Sería naif pensar que una cualquier de las causas fue capaz de desencadenar esta fenomenal explosión de la vida animal –continúa Harper. De forma más amplia, una cadena de reacciones que involucraba una serie de claves biológicas y geológicas se puso en marcha, incrementando la diversidad del planeta durante un intervalo de tiempo profundo relativamente corto. La ‘Explosión Cámbrica’ instauró el escenario necesario para el surgimiento de la mayoría de la subsiguiente vida marina, que se generó en cascada y anidó en círculos retroactivos, relacionando los organismos y sus ecosistemas, y que tuvo su primer desarrolló hace 520 millones de años”.

“El trabajo en el emplazamiento de Siriuspasset, al norte de Groenlandia, ha reforzado nuestra creencia de que no se trataba de una cuestión de decir si una hipótesis era correcta y otra no. Lo que había que hacer era no concentrarse en una única causa como objeto central del trabajo, sino observar la interacción de un número de mecanismos diferentes”, completa Smith.

“La mayoría de las de las hipótesis tenían, al menos, un núcleo de razón –concluye Smith-, pero cada una de ellas era insuficiente para haber supuesto la causa única de la ‘Explosión Cámbrica’. Lo que necesitamos hacer ahora es centrarnos en la secuencia de acontecimiento interconectados y en el modo en que se relacionan entre sí, partiendo de los desencadenantes geológicos que condujeron a los efectos geoquímicos y fueron seguidos por una serie de procesos biológicos”.

 

 
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