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¿Aumenta la biodiversidad de los mamíferos con el tiempo?

La competencia entre especies y el cambio climático limitaron la biodiversidad de mamíferos en la península ibérica durante millones de años, según un estudio que señala que hace entre 2 y 15 millones de años la diversidad de estos animales osciló con un límite de unas 40 especies -hoy existen unas 20-.

La diversidad de grandes mamíferos en la Península Ibérica ha sido mayor en el pasado que hoy en día. Este es el aspecto de las faunas que habitaban lo que hoy es Madrid hace unos 15 millones de años. Ilustración de Mauricio Antón facilitada por la UCM y el CSIC.

La diversidad de grandes mamíferos en la Península Ibérica ha sido mayor en el pasado que ahora. Este es el aspecto de las faunas que habitaban lo que hoy es Madrid hace unos 15 millones de años. Ilustración de Mauricio Antón facilitada por la UCM y el CSIC.

Los resultados de esta investigación se publican en la revista Scientific Reports, en un artículo que firman científicos de la Universidad de Alcalá, la Universidad Complutense de Madrid (UCM) y el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

La UCM recuerda que una de las cuestiones que “trae de cabeza” a los ecólogos evolutivos, que estudian la ecología a lo largo de escalas temporales de millones de años, es si la biodiversidad -el número de especies que hay en un hábitat- puede aumentar con el tiempo o si los ecosistemas tienen un número máximo de especies que puedan mantener y por qué.
Los límites a la biodiversidad (también llamados “capacidad de carga”) mantenidos a lo largo de millones de años se habían propuesto y a veces demostrado, pero sólo para escalas geográficas muy grandes (continentales o a nivel global), nunca en escalas geográficas más pequeñas.

Ahora, una nueva investigación constata que la biodiversidad de mamíferos que habitaban la península durante el período comprendido entre hace 2 y 15 millones de años osciló con un límite de unas 40 especies (en la actualidad hay unas 20, exceptuando micromamíferos como roedores y murciélagos, que no entran en el análisis), apuntan sendas notas de la UCM y el CSIC.

Estas oscilaciones fueron bastante bruscas; cuando la diversidad aumentaba demasiado por encima de este límite, el sistema entraba en desequilibrio, era insostenible, y muchas especies desaparecían de golpe, con lo que la biodiversidad descendía bastante por debajo de esas 40.

Según este estudio, este límite y esas fluctuaciones han ido cambiando también a lo largo del tiempo, moduladas por complejas interacciones entre diversos factores.

Por ejemplo, en momentos en los que había grandes migraciones de especies desde África o cuando nuestros ecosistemas eran más heterogéneos (cuando había praderas alternadas con paisajes más forestales), la península albergaba más especies de mamíferos.

Perder especies rápidamente


Por otro lado, cuando los nichos ecológicos estaban más saturados o durante intervalos en los que los ecosistemas eran tremendamente áridos, el sistema tendía a dejar de incorporar especies o a perderlas más rápidamente (mediante extinciones o migraciones a otras regiones).

La conclusión más importante es que estos factores atañen tanto a los cambios climáticos (cambios en vegetación, aridez e incluso en la estructura de la corteza terrestre), como a la llamada ‘ecología de las especies’ (el papel que juega una especie en un ecosistema y que abarca su forma de alimentarse, de competir con otras, de cazar).

Para llegar a sus conclusiones se analizó información del registro fósil de unas 200 especies de mamíferos que vivieron en la península hace entre 15 y 2 millones de años, un período que abarca momentos en los que hubo mastodontes, rinocerontes, jirafas, antílopes y grandes felinos.

Firman este artículo Juan López Cantalapiedra, Soledad Domingo y Laura Domingo. EFEfuturo
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