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La dieta de leones y osos marinos en Sudamérica se ve alterada por la caza y pesca

Las dietas de leones y osos marinos sudamericanos se están viendo alteradas por la caza y la actividad pesquera, según un estudio publicado en ‘Journal of Animal Ecology’.

Hembra, cría y macho león marino sudamericano (Otaria flavescens). Foto: Massimiliano Drago, UB-IRBio.

Hembra, cría y macho león marino sudamericano (Otaria flavescens). Foto: Massimiliano Drago, UB-IRBio.

El trabajo lo han realizado investigadores de la Facultad de Biología y del Instituto de Investigación de la Biodiversidad (IRBio) de la Universidad de Barcelona (UB).

Los biólogos han reconstruido las pautas alimenticias que han mantenido los leones y osos marinos sudamericanos en la zona del río de la Plata (Uruguay) durante los últimos 7.000 años y han descubierto que las dietas de las dos especies eran diferentes hasta finales del siglo XX, momento en que empezaron a converger, sin llegar a coincidir del todo.

Según el trabajo, los cambios en el reparto de recursos podrían ser debidos a la caza de estos animales -que comenzó en el siglo XVIII y duró hasta la segunda mitad del siglo XX en Argentina y Uruguay- y a la pesca de arrastre de fondo.

El investigador de la UB-IRBio Massimiliano Drago es el primer autor del trabajo, en el que también han participado Lluís Cardona y Lisette Zenteno (UB-IRBio), y Pablo Inchausti (Universidad de la República del Uruguay), entre otros.
El león marino sudamericano (Otaria flavescens) es un mamífero marino de constitución robusta, con un hocico corto y aplastado, que abunda en las costas de América del Sur, desde el Perú hasta el cabo de Hornos, y hasta las costas de Brasil.

Con una distribución geográfica similar, el oso marino sudamericano (Arctocephalus australis) tiene la mitad de tamaño y un hocico más alargado, se alimenta principalmente de peces pelágicos -especies que viven en aguas de profundidad media o cerca de la superficie- y ocupa una posición inferior en la pirámide alimentaria del ecosistema marino en comparación con la otra especie.

Para reconstruir las dietas de estos animales en diferentes períodos, los investigadores aplicaron la técnica de análisis de isótopos estables de carbono y nitrógeno a los restos óseos de leones y osos marinos, lo que les permitió obtener información sobre los alimentos consumidos, ya que quedan registrados en los tejidos corporales con un fraccionamiento isotópico predecible.

“Los resultados muestran que los leones y osos marinos sudamericanos presentaban una fuerte segregación trófica durante el Holoceno medio (entre 5.000 y 3.000 años atrás) y al comienzo de la segunda mitad del siglo XX, pero que esta segregación disminuyó con el tiempo, particularmente a finales del siglo XX y comienzos del XXI”, ha explicado Massimiliano Drago.

Red alimentaria en el río de la Plata


Para los investigadores, la progresiva convergencia de las dietas de las dos especies se explica por la historia reciente de la explotación de recursos marinos en Uruguay, caracterizada por una intensa explotación de otáridos (leones y osos marinos), y por la sobreexplotación pesquera.

Estos cambios habrían modificado la dieta de los depredadores y la estructura de toda la red alimentaria en el río de la Plata y en las aéreas adyacentes del océano Atlántico en los últimos 50 años.

“La disminución del tamaño medio de los peces demersales -los que viven cerca del fondo del mar-, por la captura de los especímenes más grandes en la intensa pesca de arrastre, podría haber sido beneficiosa para los otáridos con una boca pequeña o mediana, es decir, los osos marinos de ambos sexos y las hembras de león marino, pero no lo habría sido para los leones marinos machos”, según Drago.

Además, según el estudio, el oso marino también se ha beneficiado de la reducción de un competidor potencial, como el león marino, cuya abundancia poblacional ha disminuido como consecuencia de su explotación comercial. EFEfuturo
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