Inicio / Ciencia / Diez claves sobre el primer aterrizaje en un cometa

Diez claves sobre el primer aterrizaje en un cometa

EFEFUTURO.- Faltan unas horas para que por primera vez una sonda, en este caso Rosetta a través del módulo Philae, aterrice en un cometa, una maniobra de alto riesgo que supone la “guinda de la tarta” de una misión más amplia de la Agencia Espacial Europea (ESA) con participación española. Aquí van diez preguntas claves.

Recreación de la sonda Philae descendiendo sobre la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en Noviembre de 2014. EFE/ESA

¿Qué es Rosetta?

Rosetta es la primera misión diseñada para orbitar y aterrizar sobre un cometa, en este caso 67P/Churyumov-Gerasimenko. La sonda está compuesta por el módulo orbitador, que lleva once experimentos científicos, y por un módulo de aterrizaje, bautizado como Philae.

Esta sonda debe su nombre a la piedra Rosetta, encontrada en Egipto en 1799 y que fue importante para descifrar el significado de jeroglíficos. De forma similar, los científicos esperan que Rosetta desvele los misterios de cómo evolucionó nuestro Sistema Solar.

¿Qué viaje ha seguido Rosetta?

La sonda ha seguido una compleja trayectoria desde que fue lanzada al espacio el 2 de marzo de 2004. Desde entonces ha dado cinco vueltas alrededor del Sol, ha realizado tres maniobras de asistencia gravitatoria con la Tierra y una con Marte para ganar velocidad -este paso le sirvió de impulso-. El objetivo, alcanzar una órbita similar a la del cometa donde se posará mañana. De camino a su objetivo, la sonda sobrevoló y fotografió dos asteroides: Steins, el 5 de septiembre de 2008, Lutetia, el 10 de julio de 2010.

En julio de 2011 Rosetta entró en modo de hibernación para recorrer el tramo más solitario y frío de su viaje, cuando se encontraba a unos 800 millones de kilómetros del Sol. Su despertador interno sonó a las 10:00 GMT del 20 de enero de 2014. Encontró a su cometa en agosto, lo que “ya es un éxito”, según los científicos. El cometa y Rosetta estaban a 405 millones de kilómetros de la Tierra.

¿Qué es Philae?

Es el módulo que hoy se desenganchará de Rosetta con dirección al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko (descubierto en 1969), al que se “agarrará” durante tres meses con el objetivo de escudriñarlo. Philae, que debe su nombre a un templo egipcio, mide desplegado 1,3 x 1,5 metros y pesa unos 100 kilogramos. Porta un taladro para sacar muestras directas y analizarlas en sus laboratorios químicos.

¿Dónde aterrizará Philae?

En un primer momento se barajaron varios posibles puntos para el aterrizaje del módulo Philae en el cometa. Finalmente se eligió el punto “J”, ahora bautizado como Agilkia tras un concurso, por su buena iluminación y porque tiene una superficie más o menos llana.

¿Cómo es el recorrido?

Philae será desprendido de Rosetta a las 9:35 horas (CET), a una distancia de 22,5 kilómetros de 67P/Churyumov-Gerasimenko, al que llegará siete horas más tarde. En la parte final de su descenso Philae enviará imágenes a la Tierra.

¿Cuándo se comunicará Philae con tierra?

Los científicos estiman lo haga sobre las 17:00 horas (CET). Esperan que se pose en el cometa a las 16:30 horas (CET) y la señal tardará en llegar a tierra unos 28 minutos y 20 segundos.

¿Por qué aterrizar en un cometa?

Tener datos de un cometa -que Philae mandará a Rosetta y Rosetta a la Tierra- es importante porque éstos son los objetos más primigenios.

Rosetta ayudará a descubrir si los cometas intervinieron en la formación de vida en la Tierra. Éstos transportan moléculas orgánicas complejas, que trajeron a la Tierra a través de numerosos impactos, y que quizás hayan tenido alguna función en el origen de la vida. Además, los elementos ligeros y volátiles que transportan los cometas también podría haber jugado un papel importante en la formación de los océanos y de la atmósfera de la Tierra.

¿Acaba la misión con el aterrizaje de Rosseta?

No. Hoy será un gran día para la misión, pero no el único. Está previsto que Rosetta dure hasta finales de 2015 o principios de 2016 y el objetivo es que pueda ‘perseguir’ al cometa en su trayectoria hacia el Sol: se estima que en agosto próximo la sonda estará en su momento más cercano a esta estrella.

¿Cuánto cuesta la misión?

Alrededor de 1.300 millones de euros. Cuenta con la intervención de las empresas españolas Alcatel Espacio, CASA, Crisa, Sener y Tecnológica, que han participado, entre otros, en dos de los once instrumentos científicos de la misión, Osiris y Giada. Osiris Osiris incluye dos cámaras de alta resolución que proporcionarán una completa historia de la estructura del núcleo y de los cambios en su superficie y Giada, el único instrumento de la misión dedicado al estudio de las características del polvo, dispone de tres tipos de sensores para medir la masa, velocidad, momento y flujo de las partículas de polvo.

¿Qué se hace desde la sede de la ESA en España?

Desde aquí, donde a tiempo completo para Rosetta trabajan 25 personas -11 españoles-, se coordinan las observaciones científicas de la misión y se hace un archivo con los datos científicos, que estará abierto a toda la comunidad investigadora. EFEfuturo
(Sin votaciones)
Cargando…