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“Cheops”, el proyecto de pequeño satélite de exploración, avanza a buen ritmo

Los preparativos del satélite de exploración y caracterización de exoplanetas “Cheops”, que será construido en España por Airbus Defence and Space, para su puesta en órbita en diciembre de 2017, avanzan a buen ritmo, subrayó hoy la Agencia Espacial Europea (ESA) en un comunicado.

“Cheops” (CHaracterising ExOPlanet Satellite o Satélite para la Caracterización de Exoplanetas) ha alcanzado en menos de 18 meses la fase de implementación, un “rápido desarrollo” que confirma que esta primera “pequeña misión” inscrita en el Programa de Ciencia de la ESA se desarrolla como previsto, resaltó la nota.

El observatorio fotométrico de alta precisión que es “Cheops” deberá observar estrellas brillantes y cercanas en las que ya se sabe que existe un sistema planetario.

De momento, pertenece a lo que la ESA define como “una posible nueva clase” de misiones de menores dimensiones y presupuestos, formada por satélites altamente especializados y de rápido desarrollo, destinada a servir de complemento a otras misiones de medio y gran tamaño.

Sus observaciones permitirán a los astrónomos determinar el radio de los exoplanetas y, dado que la masa ya se conoce gracias a los análisis del desplazamiento Doppler, desvelarán su densidad, lo que permitirá diferenciar entre planetas rocosos, gigantes gaseosos y otros tipos, resalta el comunicado.

El programa fue seleccionado por la ESA en 2012 entre 26 propuestas recibidas por la convocatoria del programa “pequeñas misiones”, y fue adoptado oficialmente en febrero de 2014.

Se está desarrollando en la Oficina de Futuras Misiones de la agencia, que dirige Frédéric Safa, quien subrayó que hasta ahora han logrado cumplir “con el ajustado programa de desarrollo gracias a la eficiente colaboración entre la industria, el consorcio del instrumento principal y los equipos de la ESA”.

El presupuesto de esta misión en la que participa un consorcio integrado por 11 Estados miembros de la ESA, liderado por la Oficina Espacial Suiza (SSO) y la Universidad de Berna, es de 50 millones de euros.

El responsable de la Fase de Definición de “Cheops” para la ESA, Nicola Rando subrayó que dadas las restricciones de tiempo y presupuesto de una pequeña misión como “Cheops”, los componentes y sistemas del satélite utilizan tecnologías ya disponibles, estándar y certificadas para el espacio.

El instrumento científico, que tiene que cumplir con unos requisitos muy específicos, será el único nuevo desarrollo del proyecto, añade en la nota.

Además de servir de enlace con la comunidad científica durante las operaciones de órbita, la ESA es responsable de la arquitectura de la misión, del desarrollo de “Cheops” y de su lanzamiento al espacio, como pasajero de un lanzador Soyuz o Vega que partirá desde el Centro Europeo de Kurú, en la Guayana francesa. EFE
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