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Gaia encuentra estrellas viajando entre galaxias

Gaia, el satélite astrométrico de la Agencia Espacial Europea (ESA), ha detectado estrellas viajando entre galaxias, según un estudio publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Gaia, el satélite astrométrico de la Agencia Espacial Europea (ESA), ha detectado estrellas viajando entre galaxias, según un estudio publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Imagen ESA.

Gaia, el satélite astrométrico de la Agencia Espacial Europea (ESA), ha detectado estrellas viajando entre galaxias, según un estudio publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Imagen ESA.

Las estrellas circulan por la Vía Láctea a cientos de kilómetros por segundo y sus movimientos contienen cantidades ingentes de información sobre el pasado de la galaxia, recuerda la ESA en un comunicado.

Las estrellas más rápidas son las denominadas “estrellas de hipervelocidad” y se cree que nacen cerca del centro galáctico, del que escapan hacia los límites de la Vía Láctea por su interacción con el agujero negro.
Hasta ahora solo se ha descubierto un pequeño número de estrellas hiperveloces, por lo que el segundo catálogo de datos de Gaia -publicado el pasado abril- ofrece una oportunidad única para buscar más estrellas de este tipo.

De hecho, nada más publicarse el nuevo el nuevo conjunto de datos, varios grupos de astrónomos se adentraron en él en busca de este tipo de estrellas, entre ellos, tres científicos de la Universidad de Leiden (Países Bajos).

Y es que Gaia ha medido las posiciones, paralajes (que indican su distancia) y movimientos bidimensionales en el plano del firmamento de 1.300 millones de estrellas, y para un subconjunto de 7 millones de las estrellas más brillantes también ha medido con qué velocidad se alejan de nosotros.

7 millones de estrellas con velocidades tridimensionales


Elena Maria Rossi, autora de este nuevo estudio, señala que entre esos 7 millones de estrellas de Gaia con mediciones completas de velocidades tridimensionales, se han encontrado 20 que viajaban con rapidez suficiente como para acabar escapando de la Vía Láctea.

Rossi y su equipo, que ya habían descubierto el pasado año varias estrellas de hipervelocidad -estudio basado en el primer catálogo de Gaia-, se vieron sorprendidos ya que esperaban encontrar como mucho una estrella que escapara de la galaxia entre los 7 millones, pero aún hay más, apunta la ESA en su nota.


La misión Gaia tiene un 11,5 % de participación española. Imagen de la ESA.


“En lugar de alejarse del centro galáctico, la mayoría de las estrellas de hipervelocidad detectadas parecen acercarse a él”, añade Tommaso Marchetti, coautor del estudio, que añade: “podría tratarse de estrellas de otra galaxia, que están atravesando la Vía Láctea”.

Es posible que estas sean originarias de la Gran Nube de Magallanes, una galaxia relativamente pequeña que orbita la Vía Láctea, aunque también podrían proceder de una galaxia aún más lejana.

Si ese es el caso, acarrean la impronta de su lugar de origen, y su estudio a distancias mucho más cercanas que su galaxia progenitora puede ofrecer información única sobre la naturaleza de las estrellas de otras galaxias, de forma similar a lo que sucede al estudiar material marciano traído hasta nuestro planeta por meteoritos.
Según Rossi, “las estrellas pueden acelerarse a altas velocidades cuando interactúan con un agujero negro supermasivo”.

“Así, la presencia de estas estrellas podría ser un signo de este tipo de agujeros negros en galaxias cercanas, pero las estrellas también podrían haber formado parte de un sistema binario, y haber sido lanzadas hacia la Vía Láctea cuando su compañera explotó en forma de supernova. En cualquier caso, estudiarlas nos permitiría saber más sobre este tipo de procesos en galaxias vecinas”.

Otra explicación es que las estrellas recién identificadas podrían ser nativas del halo de nuestra galaxia, y se habrían acelerado y desplazado hacia el interior por la interacción con una de las galaxias enanas que cayeron hacia la Vía Láctea durante su formación; contar con información adicional sobre la edad y la composición de las estrellas podría ayudar a los astrónomos a aclarar su origen. EFEfuturo
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