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Descubren la galaxia caníbal más pequeña hallada hasta la fecha

Un equipo de astrónomos ha detectado un nuevo caso de canibalismo galáctico alrededor de la Vía Láctea, que ha provocado la fusión entre galaxias a menor escala conocida.

Varios ejemplos de galaxias masivas fusionándose entre sí. Créditos: NASA, ESA, the Hubble Heritage and Collaboration, y A. Evans.

Varios ejemplos de galaxias masivas fusionándose entre sí. Créditos: NASA, ESA, the Hubble Heritage and Collaboration, y A. Evans.

La “culpable” es la galaxia enana Sextans que, con una masa 100.000 veces menor que la Vía Láctea, ha devorado a una compañera aún menor.

Los responsables de este descubrimiento son Luis Cicuéndez y Giuseppina Battaglia, del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), y gracias a las observaciones de dos telescopios, detectaron en Sextans claros signos de haber absorbido otro sistema de menos tamaño.
Los datos utilizados son de los telescopios Víctor M. Blanco (de 4 m de diámetro), instalado en el Observatorio Interamericano de Cerro Tololo, y del Telescopio Landon Clay (6 m), también conocido como Magallanes 2, del Observatorio Las Campanas, ambos en Chile.

Los científicos observaron que en la galaxia enana Sextans la distribución espacial de las estrellas azules (pobres en metales) se torna redonda y regular, mientras que la de las estrellas rojas (ricas en metales) se muestra mucho más elíptica e irregular, con la presencia de una sobredensidad estelar en su lado noreste.

La explicación más razonable para este fenómeno es que, originalmente, las galaxias que se fusionaron tenían metalicidades distintas, explica Luis Cicuéndez, investigador del IAC y de la Universidad de La Laguna.

Modelo jerárquico de formación de galaxias


Del mismo modo, tanto el análisis de velocidades como el de indicadores de la composición química de las estrellas revelan la presencia de una subestructura espacial con forma de anillo.

Esta subestructura presenta una velocidad considerablemente mayor y una composición química distinta del resto de estrellas de la galaxia.

Este hallazgo probaría que el modelo jerárquico de formación de galaxias, por el cual éstas se fusionarían para formar las galaxias de mayor tamaño, puede seguir explicando la formación de las galaxias más pequeñas conocidas hasta ahora, las llamadas galaxias enanas, señala por su parte la investigadora del IAC y coautora del trabajo, Giuseppina Battaglia.

Los detalles de este nuevo descubrimiento se publican la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. EFEfuturo
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