Inicio / Ciencia / La extinción de los gonfotéridos en América del Sur, con menos interrogantes

La extinción de los gonfotéridos en América del Sur, con menos interrogantes

Los gonfotéridos son una familia de elefantes extintos emparentados con los mamuts que habitaron Euroasia y el continente americano. Según un nuevo estudio, su extinción en América del Sur no se debió a la falta de recursos ni a la pérdida de hábitats.

Recreación de una escena cotidiana en la época en que los gonfotéridos aún habitaban las tierras chilenas. Imagen facilitada por el IPHES de Martín Chávez.

El trabajo se publica en la revista PNAS, en un artículo que firman, entre otros, científicos del Instituto Catalán de Paleoecología Humana y Evolución Social (IPHES).

Los gonfotéridos tenían un repertorio dietético variado y se adaptaban a lo que proporcionaban los ecosistemas.
Su interés paleontológico reside en el hecho de que debieron tener una capacidad importante en la transformación de los paisajes vegetales, habida cuenta de que llegaron a ser muy numerosos y con una elevada demanda de biomasa.

Además, se ha demostrado que la composición isotópica del oxígeno en sus dientes es un buen indicador del tipo de agua ingerida, aportando información climática con mucha fiabilidad.

Clave en la extinción de la megafauna


Por estos motivos, se considera a los gonfotéridos actores clave en la investigación de la extinción de la megafauna, ya que su extinción en América del Sur es relativamente reciente y está vinculada al fenómeno de la desaparición de la megafauna durante el Pleistoceno tardío, es decir, aproximadamente hace entre 12.000 y 10.000 años.

Sin embargo, el conocimiento sobre el medio ecológico en el que habitaron, así como su extinción en América del Sur, presenta todavía grandes interrogantes, y contribuir a paliar esta situación es lo que ha pretendido un equipo multidisciplinar e internacional de científicos que han estudiado restos fósiles de molares de gonfotéridos en 30 yacimientos chilenos (distribuidos en una extensión latitudinal de 1.500 kilómetros), la mayor muestra jamás analizada hasta la fecha.
Del estudio se desprende que dichos gonfotéridos tenían una pauta de alimentación dominada por el consumo de recursos arbustivos, y en menor medida, pero complementaria, de herbáceas.

Asimismo, la diversidad de hábitat en América del Sur ocupado por los gonfotéridos apoya a su vez la hipótesis de que su patrón de alimentación parece estar más caracterizado por la disponibilidad de recursos en determinados momentos (glaciares e interglaciares) y no por la “función ecológica” de la anatomía cráneo-dental.

Estas conclusiones se han obtenido a partir del análisis de estrías de microdesgaste, análisis de isótopos estables y análisis de los microfósiles desde el cálculo dental en las piezas de los elefantes extintos.


Recreación de una escena cotidiana en la época en que los gonfotéridos aún habitaban las tierras chilenas. Imagen facilitada por el IPHES de Martín Chávez.

Recreación de una escena cotidiana en la época en que los gonfotéridos aún habitaban las tierras chilenas. Imagen facilitada por el IPHES de Martín Chávez.




Cada uno de estos análisis mostró una amplia resolución temporal a lo largo de la historia de vida en los gonfotéridos; es decir, los investigadores pudieron determinar la dieta y el ambiente, ya sea durante los primeros meses o años de vida y la dieta ingerida hasta la última semana antes de morir el animal.

Chile, refugio de grandes mamíferos


El trabajo pone de relieve la importancia de Chile central como una de las áreas de estudio más significativas de América del Sur para la investigación de los refugios de grandes mamíferos durante periodos glaciales e interglaciales, y de forma concreta, para el proceso de extinción de su megafauna durante la última Edad del Hielo; uno de los fenómenos con mayor interés paleontológico en la actualidad.

El estudio multidisciplinar lo ha llevado a cabo un equipo integrado por miembros del IPHES y de las universidades Complutense de Madrid (UCM), Austral de Chile (UACh), de Pensilvania (PSU) y de California (UCI), entre otros centros. EFEfuturo
(Sin votaciones)
Cargando…