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Las grandes colonias de murciélagos tienen más riesgo de transmisión de rabia

Las grandes colonias de murciélagos con mayor diversidad de especies son las que presentan un mayor riesgo de infección del virus rábico, según un estudio sobre epidemiología de la rabia en estos mamíferos voladores elaborado por la Universidad de Barcelona (UB).

La investigación, publicada en la revista ‘PLOS ONE’, ha sido dirigida por el profesor del Departamento de Biología Animal de la Universidad de Barcelona y del Instituto de Investigación de la Biodiversidad (IRBio), Jordi Serra, considerado uno de los mayores expertos mundiales en epidemiología de la rabia en quirópteros, incluidos los murciélagos.

La investigación, en la que también han colaborado investigadores del Centro de Investigación en Infecciones Víricas (CRIVIB), del Instituto de Salud Carlos III y del Instituto Pasteur, ha estudiado por primera vez los factores ecológicos que determinan la infección del virus de la rabia en colonias de murciélagos.

Para elaborar el estudio, han analizado más de 2.300 muestras sanguíneas de veinte especies diferentes de quirópteros de 25 poblaciones de Cataluña, Aragón y Baleares.

El estudio se ha centrado en la detección de la ‘European bate Lyssavirus 1’ (EBL1), uno de los doce grupos diferentes del género ‘Lyssavirus’ relacionados con la rabia, una zoonosis emergente de amplia distribución mundial que afecta a los mamíferos.

Jordi Serra ha explicado que “la riqueza de especies y las dimensiones de la colonia son los factores más decisivos para que haya murciélagos con anticuerpos rábicos”.

“En otros trabajos -ha añadido-, se estudiaban aspectos como la relación con la estacionalidad del año y la infección vírica. Hasta ahora, sin embargo, no se conocían los factores ecológicos que determinan que en una colonia haya más probabilidad de que circule el virus de la rabia”.
Los murciélagos, mamíferos surgidos hace aproximadamente 65 millones de años, son grandes colonizadores de los hábitats naturales -a excepción de los polos-, actúan como control de la población de insectos y son los mamíferos que presentan más variedad de virus (rabia, SARS, Ébola, etc), por lo que son capaces de neutralizar los virus y sobrevivir a las infecciones.

“Los quirópteros, un grupo animal relativamente antiguo, son un reservorio de virus que pueden atravesar la barrera entre especies”, ha alertado Serra, que ha recordado que, a diferencia de otros mamíferos más modernos, han convivido más tiempo con los virus y sus respuestas inmunitarias son más eficientes contra las infecciones.

Según el investigador, “esto abre muchas perspectivas al estudio de la respuesta inmunológica y las estrategias de los organismos ante las enfermedades infecciosas”.

Sin embargo, la respuesta inmunitaria al virus rábico varía entre especies.

“El grupo de los quirópteros se ha diversificado mucho a lo largo de su historia evolutiva -explica Serra- y las respuestas a los mecanismos de orientación de ultrasonidos o la defensa inmunológica varían entre los diferentes linajes”.

Hay más de 1.150 especies de murciélagos en todo el mundo y cada año se describen nuevos especímenes. Ahora, la gran amenaza sobre los murciélagos es la pérdida de los hábitats naturales debido a la acción humana y los cambios climatológicos.

“Estamos hablando de un proceso de degradación del entorno que favorece que los murciélagos se agrupen en colonias más grandes , que son el perfil de mayor riesgo sanitario en la epidemiología de la rabia”, ha advertido Serra.

Desde 1977, España se considera libre de rabia en mamíferos terrestres, pero en otros países la enfermedad es un problema de salud pública. EFE
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