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Realidad virtual contra el alcoholismo

R. Marina para EFEfuturo.- Los expertos coinciden en señalar que2 015 será el año del despegue de la ansiada realidad virtual. La recreación de realistas escenarios inexistentes ya se ha probado para enfrentarse a fobias hacia determinados insectos o frente al pánico a volar. Sin embargo, un grupo de investigadores surcoreanos va mucho más allá y ha probado este sistema para ayudar a personas con dependencia del alcohol.

Una investigación llevada a cabo por investigadores de Corea del Sur ha demostrado la potencial utilidad de la realidad virtual para tratar el alcoholismo, según publican en el último número de la revista Journal of Studies on Alcohol and Drugs. Aunque sólo lo han probado en una docena de pacientes, los autores del estudio contemplan con optimismo las posibilidades de la terapia virtual para vencer a la dependencia.

Tras su efectividad en el abordaje de fobias o estrés postraumático, lo que no está tan claro es si enfrentarse a escenarios recreados por ordenador puede ayudar a frenar el consumo de sustancias de abuso. La idea es sencilla, exponer a una persona aquello que le genera un problema en su vida, pero en un escenario controlado y seguro, para que pueda enfrentarse a esas situaciones en la vida real y reaccionar de la manera adecuada. Es algo así como un entrenamiento.

En el presente estudio, de reclutaron 12 pacientes que estaban siendo tratados de su adicción al alcohol y les sometieron a diez sesiones de realidad virtual a lo largo de cinco semanas, dos sesiones por semana.  “Eran pacientes con un historial de más de 20 ingresos hospitalarios y que no tenían ya ninguna vía para tratar su alcoholismo. Los fármacos y la terapia cognitiva conductual ya habían fracasado en su caso”, asegura en declaraciones a EFE Futuro Doug Hyun Han, especialista del Hospital Universitario Chung-Ang de Seúl.

Sumergidos en el universo virtual, los pacientes se enfrentaron a situaciones donde otra gente está bebiendo –como un bar o una fiesta- y ellos experimentas ganas de probar el alcohol. También había una escena en un ambiente relajante y otra escena que les causara verdadera aversión, en la que los pacientes vivían la cara amarga del alcohol, visiones, olores y sonidos de gente muy perjudicada por el abuso de la bebida. “Tras una entrevista con cada paciente, se recreó una escena a medida de sus circunstancias particulares. Realmente veían la muerte de cerca y se ponían furiosos. Después de tres veces de enfrentarse a su muerte dejaron de beber. Ahora visitan el hospital una vez al mes para reforzar esta terapia con realidad virtual”, añade Han.

Circuitos cerebrales

Los investigadores sometieron a los participantes en el estudio a una tomografía por emisión de positrones (PET, en sus siglas en inglés) y a una tomografía computerizada para estudiar su metabolismo cerebral. En los pacientes alcohólicos, comparados con personas sin ese problema, se puede observar un acelerado metabolismo en el circuito límbico, que revela una sensibilidad exacerbada hacia algunos estímulos. Tras la terapia con realidad virtual, el patrón se había ralentizado, lo que sugiere una menor dependencia.

El equipo de investigación tiene previsto ampliar el estudio a muchos más pacientes y también focalizar esta vía hacia otros problemas de dependencia. De hecho “creemos que la realidad virtual puede ser un gran aliado para tratar a jóvenes con problemas con el juego en Internet. Esperamos que pronto se publique en una revista especializada un estudio que hemos llevado a cabo con chicos adictos a los videojuegos. El tratamiento es similar al que hemos empleado en el alcohol, aunque varían los mecanismos de recompensa y las situaciones de aversión recreadas de forma virtual”, explica Han.
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